一個研究組利用衛星圖像發現,南極洲一塊冰架上一個蓄水約6億~7.5億立方米、水量大約相當於聖地牙哥灣(San Diego Bay)兩倍的湖泊居然不見了,在冰架上留下一個最深約80米的巨大凹陷。

6月23日發表於《地球物理研究快報》(Geophysical Research Letters)的研究報告說,2019年南極洲的冬天,這個位於阿梅裏冰架(Amery Ice Shelf)上巨大的湖泊不見了,裏面的水很可能是透過下方冰架的裂縫,全部漏到海裏去了。

研究人員從不同時間經過該地區的ICESat-2衛星圖像內發現了這個湖泊的變化,確定這次的漏水事件發生在2019年6月前後僅不到一周的時間裏。

水漏光後,冰架上原來是湖泊的地方剩下一個像撞擊坑一樣的巨坑,面積大約有11平方公里。原來覆蓋在湖面上的薄冰,支離破碎地散落在冰架上。

「我們認為冰架承受不了這個較深的湖泊內水的重量而出現裂縫,導致水從裂縫都漏到冰架下面的海裏去了。」這份研究報告的主要撰寫人澳洲南極計劃合作組(Australian Antarctic Program Partnership)的冰川學家華納(Roland Warner)說。

研究介紹說,這種湖泊一般是在南極的夏天,由於冰架的融化形成。在南極半島規模小一些的冰架上見過這樣的事件,可是阿梅裏冰架承載這個湖泊的位置,其厚度大約有1400米。這麼厚的冰架也會在湖泊的壓力下出現裂縫,這太罕見了。

此外,這個湖泊留下陷坑的深度也讓研究人員感到驚訝。研究認為水漏光後,由於冰架上方不再受壓,此時下方海水的壓力應該會導致冰架的表平面向上拱起。數據顯示,儘管湖泊周邊的冰架表平面已經上升了最多達36米,可是湖泊在冰架表面留下的陷坑最深的地方仍然可達80米。

科學家擔心,這是氣候暖化現象造成的後果,將有越來越多這類湖泊洩漏事件。而且冰架的裂縫如果增大,還可能導致部份冰架從主體分離開漂到海裏去。但是這份研究的作者認為,從目前蒐集的情況來看還不能下結論這與氣候的變化相關。研究組表示他們將繼續觀察更多這類冰架湖泊的變化規律。

至於這個新出現的巨坑,它未來的變化還不明確。它可能會再次聚集融化的雪水,並更頻繁地再漏水到海裏。似乎2020年它的裂縫又開了一段時間。科學家將會密切關注它的變化。#

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