6 月11 日,美國太空總署(NASA)新造的巨型火箭——太空發射系統(SLS)組裝

就緒。它將運送太空人第二次登上月球。這是NASA 自從上世紀60年代以來建造的最強大的發射系統。

當日,甘迺迪航天中心的工程師把核心節(core stage)從上往下,置入位於兩側的、小一些的火箭助推器(SRB)之間,完成了組裝工作。這是這三個關鍵部件第一次按照將來發射時的狀態組合在一起。整套SLS 系統重約880 萬磅,最大載貨量約27,216 公斤,所以有能力運載獵戶座飛船(Orion)。獵戶座飛船是新一代飛船,是將來太空人進行各種太空探索任務的座駕。

NASA 計劃今年底第一次試行發射SLS 系統。這是阿爾忒彌斯(Artemis)登月項目的第一階段。

屆時SLS 將帶著獵戶座飛船進行第一次無人試飛任務。

核心節引擎高達65 米,兩側的助推器每個高約54 米,所以不論是中間的核心節還是兩側的助推器,都比自由女神像更高。

兩側的助推器將在離開地面的第一階段使用,在最初僅兩分鐘內可產生大約360 萬磅的推力;之後中間的核心節引擎將帶領火箭完成剩餘的旅程。核心引擎最大的推力可達880 萬磅。

5 月,核心引擎通過了最重要的一次長達8 分鐘試運行——這差不多是SLS 從地面發射到抵達太空引擎需要運行的時間。

阿爾忒彌斯項目第二階段將是載人飛行,第三階段則是在2023年正式送太空人登陸月球。這是NASA 自1972 年以來第二次登月行動。

NASA 最近把建造月球登陸器的合同授予了SpaceX 公司,準備在星艦(Starship)飛船的基礎上修改設計作為登陸器。◇