藍鯨是地球上已知現存體型最大的動物,但是很罕見。最近,科學家從監測核武器試驗的數據裏,發現了一個生活在印度洋中部的藍鯨群。

自從20世紀初人們大量捕鯨以來至今,南半球藍鯨的數量已經只剩不到0.15%。而且它們喜歡生活在隱蔽的區域,所以人們更難發現它們的蹤跡。

澳洲新南威爾士大學(UNSW)的研究人員通過分析來自核試驗條約組織籌備委員會(Preparatory Commission CTBTO)蒐集的數據發現這群鯨魚。這個組織於1996年成立,至今已有170多個成員國,共同監控世界範圍內任何可疑的核試驗。

該組織使用的一個強大的設備是水聽器,就像一個置於水下的麥克風,會錄下任何核炸彈發出的聲波,當然也會錄下海裏其它的各種聲音,比如海洋動物發出的聲音。

藍鯨會發出一種低頻聲波,每次持續幾十秒,科學家把這稱作藍鯨的歌聲。這些聲波在海洋裏可以傳播200~500公里的範圍。每隻藍鯨的歌聲都不同,就像指紋一樣具有獨特性。

新南威爾士大學海洋生態學教授羅傑斯(Tracey Rogers)說,現在科學家對藍鯨發出這種聲音的作用還不完全了解,也不知道它們傳唱的「曲目」是與生俱來,還是後天模仿而來。

「這太有趣了,印度洋裏面的動物通過聲音不斷在交換信息。不過我們發現,不同區域的鯨魚,它們的歌聲有著各自的特點。它們的歌曲就像指紋一樣,我們可以利用這個信息在幾千公里的範圍內追蹤它們。」羅傑斯在新聞稿中說。

羅傑斯說:「我們不知道這個群組裏面一共有多少只鯨魚,但是從收到的大量聲音訊息來看,我們估計數量有不少。」

這個鯨魚群是侏儒藍鯨,藍鯨的一個亞種,身長比最大的藍鯨品種短几十英吋、體重少幾十磅。它們的體長一般可達到24米左右,大約有兩輛巴士那麼長。

研究者表示,如果視覺觀測證實了這群鯨魚的行蹤,這群鯨魚就是有史以來在印度洋發現的第五個侏儒藍鯨群。

這份研究4月22日發表於《自然》(Nature)旗下在線開放的子刊《科學報告》(Scientific Reports)。#

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