科學家發現被沃爾巴克氏體菌(Wolbachia)感染的蚊子,傳播登革熱病毒的能力大幅降低。近期在印尼日惹市(Yogyakarta)完成的一項實驗顯示,使用這種方法後,試點區域登革熱病例數量減少了77%。

50年前沒甚麼人聽說過登革熱,只有九個國家情況較嚴重,但是它仍是一種瘟疫不斷在傳播。現在,每年全世界多達4億人感染登革熱。被感染者高燒、肌肉和骨頭非常痠痛,如果大面積爆發,對醫院是嚴峻的考驗。登革熱主要通過蚊子叮咬人的方式傳播。

沃爾巴克氏體菌是世界上最常見的寄生微生物,可以感染大部份昆蟲。它們對蚊子沒有甚麼損害,但是它們在蚊子身上寄生的位置和登革熱病毒相同,兩者競爭蚊子身體上的資源,導致登革熱病毒複製的能力大幅降低,所以蚊子叮人的時候傳播登革熱病毒的幾率也大幅降低。

世界蚊子計劃(World Mosquito Programme)項目共使用了500萬個感染了沃爾巴克氏體菌的蚊子卵進行實驗。研究人員每隔兩周放置一些蟲卵在水桶裏面,送到日惹市的不同城區。前後共花了9個月時間投放整個受感染蚊子群體。

開始的時候,研究人員把日惹市分成24個區,只向其中幾個區域投放這些蚊子。結果顯示,釋放了受感染蚊子的區域,登革熱感染數量減少了77%,需要住院治療的人數減少了86%。

研究員之一安德斯(Katie Anders)告訴英國廣播公司(BBC):「結果令人興奮,真的比我們預期的更好。」

由於實驗很成功,研究組向整個日惹市都散佈了這種蚊子。該項目現在正向周邊地區擴展,希望徹底清除這個地區的登革熱病毒。

沃爾巴克氏體菌還會入侵宿主的生殖系統,所以下一代蚊子還會帶有這種寄生菌。這也就是說,一旦蚊子群體感染了沃爾巴克氏體菌,這些蚊子將在很長時間內都不會傳播登革熱病毒。

現在多數其它的方法都是通過減少蚊子的數量以阻止登革熱的傳播,比如用殺蟲劑或釋放無繁殖能力的公蚊子等,可是這些方法需要不斷實施才能達到持續的效果。所以看起來使用沃爾巴克氏體菌感染蚊子的方法省力得多。

安德斯說:「這項成果具有開創意義,是大自然的奇蹟。我們認為如果在世界其它登革熱疫情較嚴重的城市使用這種方法,效果會更顯著。」

這份研究6月10日刊登在《新英格蘭醫學雜誌》(The New England Journal of Medicine)。#

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