過去150多年來,進化論學者一直認為,現代八目鰻(lamprey,鰻魚的一種)短短一生身體形態的變化,正是無脊椎動物「進化」成脊椎動物的縮影。然而新研究所發現的化石反駁了這種理論。該研究已發表在3月10日的《自然》(Nature)期刊。

八目鰻有著長長的身體,頭部像一圈扁圓形的吸盤,裏面有一圈鋒利的牙齒。這種鰻魚附著在其它魚類的身上,用這圈牙齒把獵物的魚皮銼下來,吸取它們的血液為食。

這是成年八目鰻的形態,它們是能夠自由四處游動、有眼睛的魚類,是一種脊椎動物。可是它們的幼年期完全不同,在長達2~7年的時間裏是像海葵一樣的無脊椎生物,生活在河床的淤泥裏,沒有牙齒,不會自主捕食,靠過濾留住流經它們身體的食物生活。

由於八目鰻一生兩個階段要經歷如此大的形態變化,進化論學者把它作為證明生物是從「無脊椎動物進化到脊椎動物」理論的證據之一。

以前科學家發現了來自3.6億年前這種成年鰻魚的化石,看起來和現代的成年八目鰻差不多,所以科學家以為,遠古時期這種魚的幼年期大概也是和今天差不多的樣子。

現在,科學家在伊利諾伊州、南非和蒙大拿州這些地方發現了遠古時期這種魚幼年期的化石,徹底挑戰了這種理論。

一些化石上還能看到卵囊,表明這些魚絕對是剛剛孵化出來的幼魚。可是,這些年幼的魚兒就像體型小一些的成年八目鰻,眼睛、牙齒吸盤一應俱全。也就是說,它們根本不像現代八目鰻的幼魚。

研究者之一曼尼托巴大學(University of Manitoba)的生物學家多克(Margaret Docker)說,這是一項「令人激動」的發現,說明並不能用八目鰻的一生作為「無脊椎動物變成脊椎動物進化過程的縮影」。

這份研究報告的第一撰稿人宮下哲人(Tetsuto Miyashita)說:從基因組、生物醫學工程到進化生化學,都有這種觀念,想當然地把八目鰻作為原始脊椎動物的典型代表,現在,我們不得不從新審視這一切。#