帕克太陽探測器(ParkerSolar Probe) 目標探索太陽,但是最近研究人員發現它順道拍下的一張金星照片,卻出現了令人完全意想不到的效果。

美國太空總署(NASA)2 月25 日發佈的一篇網誌文章,展示了帕克探測器拍攝的一張金星的照片。照片上看到的是金星處於夜間的半球,上面佈滿了白色的短線。

這張照片由帕克探測器的廣角相機(WISPR)拍攝。這個相機設計用於拍攝日冕和太陽風,沒想到用它拍攝行星也毫不遜色。NASA 解釋說,照片上密佈的白色短線是宇宙射線、塵埃和碎片留下的視覺效果。但是照片上還有幾個奇特之處。

金星旁邊出現一片明亮的光暈。人們好奇那些光暈是怎麼回事?帕克探測器項目組的研究人員認為,那是金星大氣內帶電的氧原子滲透到金星夜間半球在照片上看起來的,因為它們的亮度比夜間半球高,因而可見。NASA 稱,這個相機還有紅外線成像功能,能夠透過金星大氣層拍到金星地表的情況。

「WISPR 設計用於進行可見光觀測。」WISPR 項目組科學家沃裏達斯(AngelosVourlidas)說:「我們預期會看到雲層,但是相機卻穿過雲層拍到了地表的情況。」

照片上金星中部有一塊黑黑的陰影區域,其實是金星上最大的大陸及高地地形阿佛洛狄忒陸(Aphrodite Terra),很接近赤道。這個區域比周圍溫度低85 華氏度,所以看起來暗一些。這證明除了可見光之外,WISPR 還有蒐集熱能數據的能力。

帕克太陽探測器計劃歷時七年,共設計七次飛掠金星借力加速,目前這個項目已經進行了兩年半的時間。這張照片拍攝於2020年7 月,是帕克探測器第三次飛掠金星,當時距離金星只有7,693 英里。

最近,2 月20 日,帕克探測器剛剛又一次借力飛掠金星,開始下一次接近太陽的旅程。◇