最新B-21隱形轟炸機能否有效攜帶和投放武器?美軍下一代隱形技術是否會使B-21的紅外(IR)信號保持較低水平,並幫助轟炸機躲避敵方的防空技術?B-21的結構、機身和飛行包線(flight envelope),以及配備的任務系統、機載航空電子設備是否符合預期要求?

這些問題都是美國空軍B-21轟炸機測試人員關注的重點,他們正在準備B-21的首次試飛。B-21將被視為有史以來最大的隱身平台。

明年某個時候,這款新型轟炸機將從美國加州愛德華茲空軍基地的美國空軍測試中心升空。

空軍測試中心司令克里斯托弗·阿扎諾(Christopher Azzano)少將在接受《國家利益》採訪時說:「對於像B-21這樣的項目,我們做到了第一。我們追求一流,所以我們的團隊將找到一種首次試飛的方法。」

首飛只是短途旅行,以測試機身的基本結構和飛機的飛行包線,但這次飛行也是這款轟炸機進行戰爭準備的開端。飛行包線給出飛機在使用時速度、載荷、溫度等方面的限制範圍,是飛機安全使用的重要依據。

阿扎諾表示,首飛將對B-21進行基本的機身評估,飛行包線認證或擴展,以及任務系統所需的評估。「對於每架飛機,我們都必須確信符合我們的設計規格。」他說。

美國空軍表示,備受期待的高科技B-21隱形轟炸機將「在兩年內面世」,為空軍帶來隱身、軟件升級、增強攻擊能力和核威懾的新維度層面。(U.S. Air Force photo)
美國空軍表示,備受期待的高科技B-21隱形轟炸機將「在兩年內面世」,為空軍帶來隱身、軟件升級、增強攻擊能力和核威懾的新維度層面。(U.S. Air Force photo)

展望未來,針對B-21的其它評估將包括對起落架的測試,其它結構動力,例如機身載荷和機載航空電子設備等。

因為B-21是一款最新隱形轟炸機,其熱力學和紅外信號評估備受重視。據報道,這架飛機是有史以來美軍隱身性能最先進的飛機,儘管出於安全原因無法獲得隱身技術的細節,但機身圖片表明這款飛機擁有前所未有的先進隱身技術。

例如,混合機翼不僅比B-2轟炸機更加水平且平緩傾斜,機身也具有更大的傾斜度。最重要的是,B-21幾乎沒有任何外部排氣結構。飛機形狀的所有這些變化將有助於減少雷達信號反射,使轟炸機保持隱身狀態。

此外,除了配有埋入式發動機(buried engine)和紅外抑製器外,B-21在熱量管理、熱量散發和溫度控制領域也使用了前所未有的創新技術。飛機與周圍大氣之間溫差越小,其可探測性就越差。

B-21不僅是變革性的隱身平台,在機載計算、任務系統、航空電子設備和內部技術配置方面也與此前軍機有很大不同。B-21平台不僅將利用先進的人工智能和信息處理技術,高級空軍武器開發人員還表示,這款轟炸機的數據管理系統將整合前所未有的技術,在未來飛行中,這些新技術使得B-21在情報驅動的重新定位、威脅識別和感應器保真度方面達到新水平。

在實際作戰中,整個部隊的「聯網」和信息共享,在推動空軍關鍵戰略和戰術目標方面也很關鍵。阿扎諾強調了這一點,他解釋說,諸如B-21之類的主要平台將不僅僅是充當打擊作戰平台,而是在整個網狀交織的跨域戰爭數據共享網絡中,成為必不可少的「節點」。#