美國「國防新聞」報道,美國空軍3日公開資訊徵詢書(RFI),徵求兼具空中打擊與情監偵(ISR)任務能力的下一代無人機,預計自2030年代起,取代現役MQ-9收割者無人機。

根據報道,美國空軍正聚焦於能和自主性系統、人工智能(AI)、機器學習、開放式系統等先進技術整合的無人機,範圍包括目前已進入市場,或正處於研發階段的產品,且不排除採用「可損耗性」技術,代表該型機雖因成本較高,無法直接當作消耗品看待,但允許在戰鬥中承受一定程度的損失。有興趣參與競標的廠商須於7月20日前,向空軍遞交相關計劃,目標是2030年開始交付、2031年服役。

美國空軍還在RFI中表示,其對低階、低成本的ISR替代方案同樣「有興趣」,如對現有產品進行現代化或功能擴充等。美國空軍部主管武獲、技術與後勤的助理部長羅柏3月曾表示,不排除在MQ-9替代計劃中,採用多款不同等級的無人系統,以高低搭配的方式,靈活因應不同作戰環境下的任務需求。

這是美國空軍第2次啟動MQ-9替換計劃,第1代計劃被稱為「MQ-X」,被設計為具隱形能力和強大抗干擾能力的空中平台,使其能在高威脅環境中生存並執行任務,但由於資金和技術成熟度問題,該計劃在2012年遭取消。

通用原子復仇者無人機原型機,是一種噴氣推進的遠程無人駕駛戰鬥機。(U.S. Air Force)
通用原子復仇者無人機原型機,是一種噴氣推進的遠程無人駕駛戰鬥機。(U.S. Air Force)

MQ-9「收割者」(MQ-9 Reaper),是一款由通用原子航空系統(General Atomics Aeronautical Systems)為美國空軍所開發的無人機。MQ-9收割者是美國空軍有史以來第一個獵人殺手,具有高空監視和遠程耐久性等功能。

2020年1月3日凌晨,美軍MQ-9在巴格達國際機場發射4枚導彈擊中兩輛座車,造成伊朗第二號人物聖城旅指揮官蘇萊曼尼少將和伊拉克民兵組織「人民動員組織」副指揮官穆罕迪斯等5人身亡。 

MQ-9是由MQ-1掠奪者式改進而成的進階機種,但尺碼更大、載重更重,具有長滯空時程、高海拔監視的能力,有別於前代機種原本是開發作為偵察用途但轉用於主動攻擊目標,MQ-9是第一款專門設計作為獵殺用途的無人機。另外,儘管機身性能上有差別,但MQ-9與MQ-1仍共用相同的控制介面。除了主要用戶美國空軍外,MQ-9也被美國多個不同的單位採用,例如美國國家航空暨太空總署(NASA)將MQ-9用於科學研究用途,而美國海關及邊境保衛局(CBP )則採購了多架MQ-9用於邊境巡邏用途,還有美國中央情報局也有採購MQ9用於對敵人的偵察跟監控用途。另外,包括英國、荷蘭與意大利等多個美國盟邦採購了MQ-9。◇