水獺是一種不可思議的哺乳動物。動物園裏的水獺經常四腳朝天躺在地上,把地上的小石子拋到空中再接住,或把石子在胸前、肩頭滾動玩耍。

動物學家以前認為這種行為是捕食練習,比如為把貝殼剝開取食而進行的技能練習。

然而,英國埃克塞特大學(University of Exeter)的一份新研究發現,年輕和年老的水獺比育齡期的水獺更頻繁地玩石子,而且常玩石子的水獺在完成覓食任務上並無優勢。這意味著這個行為不見得和覓食相關。

研究人員對比了圈養在動物園裏面的亞洲小爪獺和滑獺兩個品種,並為它們設置了一些覓食任務,想了解多玩石子的水獺是否能更快完成任務,以及觀察水獺品種、性別、年齡、飢餓程度與玩石子行為之間的關係。

結果發現年幼和年長的水獺,比育齡的水獺更常玩石子。不過,不同的水獺品種和性別之間這個行為沒有甚麼不同。

研究人員認為,這可能是因為育齡期的水獺要忙著照顧小水獺,而沒有時間玩石子。

研究人員還提到,玩石子行為的作用在水獺的一生中可能會變化。在年幼時期,可能對成長有益;到老了的時候,可能對保持大腦活躍度有益。

特別顯著的是,研究人員發現飢餓的水獺玩石子更頻繁,因此,這可能是水獺期待食物的興奮表現。

最後,研究人員補充說,儘管這份研究沒有發現多玩石子的水獺能更好地完成覓食任務,但這並不排除「熟能生巧」的可能性。

這份研究本月初發表在《王家學會開放科學》(Royal Society Open Science)期刊上。◇