本月發表在《天體物理學雜誌》(Astrophysical Journal)上的一份研究,第一次在銀河系以外——在距離銀河系5.81億光年處的馬克仁231星系(Markarian 231)發現氧氣,估計其總量是銀河系的100倍。

中國科學院上海天文台分析西班牙IRAM 30米毫米波單天線望遠鏡和位於法國的北方擴展毫米波陣列射電望遠鏡(NOEMA)的數據得到這一結果。

據Vice傳媒報道,雖然氧氣是宇宙中繼氫氣和氦氣之後數量第三多的氣體,可是由於來自其他星球的光波被地球的大氣吸收和反射,得到的光波信息不精確,因此很難探測到來自遠方星系的氣體成份。

在過去二十多里,科學家探測到的距離地球最遠的氧氣分子位於蛇夫座ρ(Rho Ophiuchi)和獵戶座(Orion Nebula)。科學家使用衛星數據探測到它們的存在,因為在衛星上接收的光波避開了地球大氣的影響。不過它們還在銀河系內,科學家從未在銀河系之外的地方發現氧氣分子的蹤跡。

這項研究利用兩台地面望遠鏡發現了更遠處的氧氣分子。

研究人員稱,部份原因是來自馬克仁231星系的光波抵達地球已經具有紅移效果,也就是波長被拉長,這使得氧氣放射的光波不受影響地穿過大氣層。

研究估計,馬克仁231星系擁有的氧氣量是銀河系的百倍。多數氧氣都被該星系中心強大的活躍星系核(AGN),也叫類星體,驅趕到了星系的外圍地帶。◇