眼睛從肩膀兩旁的「觸鬚」上伸出,「爪鉗」長在頭上,全身像無殼蝸牛一樣——這就是考古學家還原出的一種生活在3億年前的塔利怪物(Tullimonstrum)。

這種生物的化石上世紀50年代在伊利諾伊州馬宗溪地層(Mazon Creek Formation)遺址中被發現後,考古學家就其是脊椎動物還是無脊椎動物有不同的看法。2016年一份發表在《自然》(Nature)期刊的研究,以其眼睛含有黑素體作為主要證據,終於把它歸類為「脊椎動物」。

然而愛爾蘭科克大學學院(University College Cork)一份新研究顯示,一些無脊椎動物,如章魚和烏賊的眼睛形狀和大小與塔利怪物差不多,也含有黑素體。

這份研究利用稱為同步輻射的粒子加速器,分析化石樣本的化學成份,與當代的物種做對比。

他們發現,現代脊椎動物眼睛裏黑素體內鋅和銅的比例,比無脊椎動物高。在馬宗溪發現的脊椎動物和無脊椎動物的化石中也看到了相同的規律。

他們又分析了塔利怪物眼睛中鋅和銅的比例,發現這個比例比較接近無脊椎動物。這與之前的研究結論不符。

他們還發現,塔利怪物眼睛中所含的銅的種類,與脊椎動物眼睛中的銅的種類不同,但與他們研究的無脊椎動物眼睛裏的銅的種類也不相同。

因此這份研究認為,塔利怪物很可能並不算脊椎動物,但是,也無足夠證據將其歸類為無脊椎動物。

塔利怪物到底應該屬於哪個門類的動物?看來這個之前認為已經揭開的謎題仍舊是個謎。◇