美國海軍一艘沒有任何船員的反潛無人艦最近從加州自行開往夏威夷後再返回,創下無人船自主航行的里程碑。

這艘被命名為「海洋獵人」(Sea Hunter)的無人艦在沒有任何人在船上導航的情況下,從加州聖地牙哥自行開往夏威夷的珍珠港後再安全返回,成為第一艘成功完成自主航程的無人船。

「海洋獵人」的製造商雷多斯公司(Leidos)在一份聲明中表示,在本次航程中,除了護航船艦的人員曾短暫登上「海洋獵人」以檢查電子和推進系統之外,該無人艦完全沒有人員在船上操作。

該公司總經理法薩諾(Gerry Fasano)在該聲明中說:「最近的長程任務是這種任務的第一次,它向美國海軍展示,自主科技已經準備從開發和實驗階段移轉至先進的任務測試。」

132呎(40米)長的「海洋獵人」是美國國防部高級研究計劃局(DARPA)負責監督開發的無人水面載具(Unmanned surface vehicle),主要用來執行反潛任務。

「海洋獵人」在2016年4月正式命名,隨後舉行海中航行測試,其中包括在1公里之外追蹤潛艇的能力和水雷的部署。雷多斯公司說,「海洋獵人」的首次試航結果在速度、機動性、穩定性與油耗等方面超越目標。

「海洋獵人」的滿載排水量為145噸,它由兩具柴油引擎驅動,可載攜40噸燃料,最高時速達50公里,每次可在海洋巡航3個月。

曾有美軍官員說,「海洋獵人」可能會改變美國海軍的任務性質。該無人艦使用導航工具與自動化技術,可在任何天氣或航行條件之下,在白天或夜間在其它船艦附近安全航行而不會發生撞船事件。

「海洋獵人」已於2018年1月交付給美國海軍。雷多斯公司依據「海洋獵人」的開發經驗與任務需要,目前正在建造「海洋獵人二號」(Sea Hunter II)。

雷多斯公司海事系統部門的資深經理Dan Brintzinghoffer說,像「海洋獵人」這樣的無人艦並非要取代一般的船艦,而是要執行比較枯燥、骯髒或危險的任務,進而讓空出來的人員在比較大的船艦上執行更複雜的任務。◇