科幻電影中很早就出現了有自我意識的機械人,即知道自己「長甚麼樣子」,在自身形體出現變化的時候,知道自己「受傷」、會自我修復。不過在現實中,近期的研究終於朝這個方向邁進了一步。

能想像自己在某個場景下的畫面,比如在海灘或在溫暖的陽光下漫步,一直是人類區別於機械人的重要特點之一。目前的機械人都靠人類告訴它「你是甚麼」,它就「相信」自己是甚麼。

哥倫比亞大學(Columbia University)的研究者們設計了一種從之前完全沒有任何物理、幾何或動力學知識的基礎上,逐漸能「意識」到自我形象的機械人。

一開始,這個機械人對自己的形象,長的、方的、圓的還是扁的,一點概念也沒有,經過35小時的複雜運算,這個機械人能知道自己大概的樣子了,與實際的實體誤差只有約4厘米。有了「自我意識」的機械人能夠完成一些簡單任務,比如調整自己的位置和「姿勢」,從桌子上不斷拾起物品放進杯子裏,成功率達100%。

「這就像閉著眼睛拿起一杯水,對人類來說都是很困難的一個任務。」主要研究員Robert Kwiatkowski說。

這個機械人還能發現自身的「毛病」。實驗中,研究人員故意3D打印了一個形狀和原來不一樣的部件給機械人換上,讓它繼續之前的拾物品的任務。

結果發現機械人能夠「意識」到自己有地方「不一樣」了,並對自我的形象再計算進行調整,仍然能夠完成任務。

研究者們明白這項研究所意味的風險。「自我意識將造出更強大、適應性能強的機械人,但同時也意味著某種程度的失控。這是一項強大的技術,我們必須謹慎運用。」

這項研究近期發表在《科學機械人》(Science Robotics)期刊上。◇