天狼星是夜空中最亮的恆星,也是最接近太陽系的恆星之一。星期一(2月18日)晚間,一顆小行星將從它的前方經過,遮住它閃亮的光芒。不過,這個罕見天象瞬間消逝,而且只有北美部份地區的居民才看得到。

這種小行星遮蔽恆星的現象稱為掩星(occultation),亦即一個天體在另一個天體與觀測者之間通過而產生的遮蔽現象。它會使被遮蔽的天體暫時變暗甚至消失,就像日蝕一樣。

而這顆寬3.1哩(約5公里)的小行星來自小行星帶,被命名為小行星4388(4388 Jurgenstock)。它繞行太陽的周期是3年7個月。

小行星4388將於北美山區標準時間(MST)18日晚上10點30分(美東時間19日凌晨12點30分)左右,遮住亮度極高的天狼星,使其變得暗淡,但整個過程只有一眨眼的時間。

美國西南研究院(Southwest Research Institute)的天文學家默林(Bill Merline)指出,天狼星只會變暗幾十分之一秒的時間,可能不會完全消失,再經過幾十分之一秒的時間之後就會恢復正常亮度。

默林說,天狼星被遮蔽時會形成一道陰影,大約只會持續半秒鐘。就理論而言,如果在這道陰影的中心位置來看,天狼星從開始變暗到恢復正常亮度約需1.8秒,而該恆星完全被遮蔽的時間只有0.2秒。

這道陰影會先出現在南極洲,隨後往北移動,經過太平洋再到墨西哥、美國和加拿大。包括墨西哥下加州(Baja California)的南端、美國新墨西哥州、德州、科羅拉多州和內布拉斯加州的部份地區,都有機會見到這次的掩星現象。

天狼星距離地球約8.6光年,通常用肉眼就可以看到。它其實是個雙星系統,由天狼星A和其伴星──較暗的天狼星B所組成。#