當今的理論主張說,宇宙中的絕大部份是由看不見的暗物質所構成的,但科學家對這種神秘物質知之甚少。現在有研究表明,暗物質會因為恆星的形成而增溫和四處移動。這項發現有助於科學家了解暗物質是由甚麼東西組成的。

在這項研究中,來自英國薩裏大學(University of Surrey)等研究機構的科學家所組成的研究團隊,著手在鄰近的矮星系中央尋找暗物質的證據。矮星系是暗淡的小型星系,通常會環繞銀河系之類的較大型星系,它們可能擁有可以幫助科學家了解暗物質特性的線索。

暗物質被視為構成宇宙中大多數的質量,但它不會像正常物質般與光線互動,所以看不見,只能藉由其重力效應來觀測。而研究它的關鍵可能在於恆星如何在星系中形成。

當恆星形成時,強風會將氣體和塵埃從星系的中央吹走,導致星系中央的質量減少,進而影響剩餘的暗物質感受到多少重力。在較少的重力吸引之下,暗物質會獲得能量並遠離星系中央,這種效應被稱為「暗物質增溫」(dark matter heating)。

該研究團隊量測了16個矮星系中央的暗物質數量,這些矮星系擁有不同的恆星形成歷史。他們發現,很久以前就停止孕育恆星的星系,其中央的暗物質密度比現今仍在孕育恆星的星系還高。這支持了較古老星系有較少「暗物質增溫」的理論。

主導這項研究的薩裏大學研究人員裏德(Justin Read)表示,他們找到矮星系中央的暗物質數量和這些星系的恆星形成數量之間的一種顯著關係。形成恆星的矮星系中央的暗物質似乎被「加熱」並推開。

上述研究成果於1月3日發表在英國《皇家天文學會月刊》(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society)上。