美國國家太空總署(NASA)斥資9.93億美元,打造了無人火星探測器「洞察號」(InSight)。11月26日,洞察號將登陸火星,這是首個偵聽火星地震、蒐集有關火星內部結構的探測器。

綜合中央社等媒體報道,洞察號在近7個月前發射升空。這個探測器有著「三條腿、一根手臂」,現在已航行約4.82億公里。它的部份任務是為有朝一日人類登陸火星探險而蒐集資訊。美國太空總署希望於2030年代前執行人類登陸火星探測計劃。

洞察號是自2012年NASA探測車好奇號(Curiosity)後,首個抵達火星的探測器。當時好奇號降落火星對岩石進行分析,尋找或許可能存在過的生命跡象。

洞察號登陸範圍。(NASA/JPL-Caltech/ASU)
洞察號登陸範圍。(NASA/JPL-Caltech/ASU)

洞察號必須撐過進入火星大氣層的緊張登陸過程。著陸前,它將以每小時1萬9800公里的速度進入火星大氣層頂部,並在以三條腿落地火星地表之前,慢慢降至時速8公里,相當於人類慢跑的速度。這種急劇減速必須在不到7分鐘內完成。

這個被NASA半開玩笑稱為「恐怖6分半」的進入大氣層、下降和登陸的過程,將於美國加州26日上午11時47分(格林威治時間19時47分)開始。

美國太空總署總部科學任務理事會副主任澤爾布臣(Thomas Zurbuchen)說:「登陸火星很難,需要技巧、專注和多年的準備。我們的最終目標是將人類送到月球表面,最終奔向火星。」

歷來的43個火星探測任務,僅18個完好無缺地完成登陸任務,成功率約為四成,而那些成功案例全都來自美國的探測任務。澤爾布臣說:「去火星真的非常、非常困難。」

「令人興奮的是我們正在累積成功降落火星最佳團隊的成功經驗,這個團隊包括太空總署團隊、承包商及其合作廠商。」

洞察號由洛克希德馬丁公司(Lockheed Martin)建造,仿造2008年降落火星北極地區附近的火星探測器鳳凰號(Phoenix)。

像鳳凰號一樣,洞察號的登陸將有降落傘幫助,而隔熱罩將有助減速,並對抗進入火星大氣層時產生的熱摩擦。

洞察號必須直立降落,另一個關鍵步驟是確保兩個圓形可摺疊太陽能板能展開,因為這個一年任務將全由太陽能供電。

「洞察號」的主要任務是了解火星的內部結構,探究火星地震和火星內核的奧秘。

洛克希德馬丁公司「洞察號」計劃負責人史帕斯(Stu Spath)說:「我確實在這方面投入大量心血,我期待周一的登陸過程是一次美好、安全的降落。」