美國沃爾瑪超市門店約有50家可以看到「機器人售貨員」的身影了。它們長得像大號的掃地機器人,身上背著一座瘦高的感測器塔,井井有條地在門店的過道裡巡邏,看看貨架上的廁紙還夠不夠,洗衣液上的價簽是不是貼錯了。 《財富雜誌》(Fortune)報導,沃爾瑪已測試的這些機器人是由博薩諾瓦機器人公司(Bossa Nova Robotics)設計製造的。測試的目的也很明顯:如果機器人也能執行庫存管理工作,何必再給工人發工資呢?為了與線上零售巨頭亞馬遜抗衡,包括沃爾瑪在內的一眾大型零售商都在加緊採用新技術。而與此同時,亞馬遜也在一些倉庫裡使用了機器人等先進技術。

塔吉特百貨(Target)和勞氏公司(Lowe's)也已經在實體店內測試用機器人執行掃描貨架等簡單任務。其中,塔吉特使用的是初創公司Simbe Robotics的機器人服務。

在4月份《麻省理工科技評論》於舊金山舉辦的EmTech數字峰會上,博薩諾瓦機器人公司的首席商務官希契(Martin Hitch)介紹道,沃爾瑪的機器人每天要在貨架過道裡檢查三次,看看店內的15萬多件商品是不是都擺在正確的位置上。機器人會對衛生紙是否缺貨、商品是否貼錯了價簽這種問題做記錄,然後一名真人員工會根據機器人的記錄補貨或重貼價簽——畢竟以這些機器人目前的物理設計,它們還幹不了這些後續工作。

在沃爾瑪的測試過程中,人們對機器人的態度也在發生變化。比如兩年前博薩諾瓦公司剛在賓州的一家郊區沃爾瑪門店投放機器人時,人們都對它們非常好奇,經常花很長時間盯著它們,而現在大家已經完全忽略了它們的存在。

希契表示:「人們已經允許了它們做它們該做的事。」

當被問到不同類型的人對機器人有什麼反應時,希契表示,兒童特別是小學生往往「對機器人非常尊重」。而成年人有時則跟在機器人後頭問:「你好嗎?」或其它一些蠢問題,當然也有人完全無視它們的存在。

青少年的「淘氣」本性,則給機器人帶來了不小的挑戰。希契表示:「有時它們會遭到購物袋的毆打,有時會被故意踢上一腳。」

希契表示,博薩諾瓦公司已經習慣了青少年的惡作劇,公司在下一步的設計中也將把這個因素考慮在內。可以想像,下一代的超市機器人必須具備抵禦高中生向它們丟番茄醬的能力。

博薩諾瓦公司在設計上的另一項改進是使機器看起來對人類更加「友好」。他們在機器人小小的身體上裝了一個小顯示幕和一圈發光條,機器人的電腦主機就安裝在顯示幕後面,這樣人們的注意力就不容易集中在機器人身上附著的感測器塔上了。

希契表示,公司曾請顧客描述對機器人的看法。「結果沒有人意識到它有2米高。」因為大家的注意力都集中在它矮矮的身材上(有點像《星戰》裡的圓柱型機器人R2-D2),而沒有注意到它身上固定的感測器塔。而實際上,這個機器人的身高足有6.5英尺,這座感測器塔占了其中的大部分,頗有點小馬拉大車的感覺。

沃爾瑪並未披露機器人是否真的節省了公司的開支,然而鑑於沃爾瑪正在越來越多的門店測試機器人,可見它對花錢購買這家創業公司的機器人還是挺滿意的。◇