巴西發現新型病毒,體積之大可在光學顯微鏡下觀察,此病毒再次挑戰生物學教科書對病毒的定義。

生物學教科書對病毒的定義是體積最小而無法在光學顯微鏡下觀測,以及結構極其簡單而無法自身複製蛋白質。

但是,新型病毒的特點完全推翻這種定義。據澳洲科技網站Science Alert 2月28日報道,這種以南美瓜拉尼神話中的巴西雷神Tupã命名的病毒,發現有兩個亞型,分別為Tupanvirus soda lake和Tupanvirus deep ocean,代表其發現的地點不同,前者來自鹼湖(soda lake),後者為深海(deep ocean)。

在光學顯微鏡下,科學家可見這種病毒有長達2.3微米的尾結構,進一步測定而知其中含約150萬個DNA鹼基對,所具有的蛋白質編碼基因可產生多達1425種蛋白質。

報道說,雖然這種病毒對人類沒有威脅,但它們的存在進一步挑戰教科書中病毒的定義。

法國艾克斯馬賽大學(Aix-Marseille University)病毒學家伯納德・拉斯卡拉(Bernard La Scola)解釋說,這些病毒含有「已知病毒中最大的蛋白質合成結構」。

科學家將Tupanvirus歸為擬菌病毒(Mimiviridae)家族。擬菌病毒是於2003年發現的迄今為止具有最大外殼的一種病毒。

擬菌病毒完全不符合教科書對病毒的所謂無法自我合成蛋白質的定義。恰恰相反,擬菌病毒以及後來科學家所發現的其它巨型病毒帶有DNA修復、DNA複製、轉錄和翻譯等一系列合成蛋白質的基因。

擬菌病毒等體積巨大的病毒也被科學家稱為超病毒。參與該研究的另一位科學家約拿達斯・阿伯拉豪(Jônatas Abrahão)說:「隨著人們發現越來越多的超病毒,我們已經看到這些病毒自身的基因組中存在蛋白質合成基因。這一特徵改變了我們對病毒與那些形成細胞的生物的理解。」

科學家還注意到,Tupanvirus巨型病毒之中的30%基因組為以前從未見過的。

目前,科學家可以明確的是,這種病毒感染變形蟲,而對人類沒有威脅。

報道說,這個病毒對於變形蟲來說,是個壞消息。因為它能夠感染多種變形蟲。

該研究報告發表於《自然通訊》。