天文學家表示,一枚大小如直布羅陀巨岩的小行星,今日(4月19日)會快速掠過地球,雖與地球保持安全距離,但仍接近到令人不安的程度。

這也是近400年來小行星與地球最接近的一次,未來500年也不會有比它更近的。美國太空總署(NASA)發表聲明說:「儘管這枚小行星不可能撞擊到地球,但就這種體積的小行星而言,仍將是非常接近的距離。」

這枚小行星編號為「2014-JO25」,直徑約為650米,於2014年5月被發現。「2014-JO25」會在180萬公里以內距離掠過地球,不及地球到月球距離的5倍。

它將從太陽的方向靠近地球,最大亮度約十一星等,夜間使用小型天文望遠鏡就能看到,但只有1、2天的機會,它就會快速離開;然後繼續掠過木星,再掉轉方向,朝太陽系中心飛去。

體積較小的小行星每周都有數次與地球近身而過,至於如「2014-JO25」一般體積的小行星上次接近地球則是在2004年,當時的圖塔蒂斯(Toutatis)小行星直徑為5公里,以不到地月間4倍的距離掠過地球。

下次再有較大的小行星接近地球,就必須等到2027年了,屆時直徑800米的「199-AN10」將僅以相當地月間的距離飛掠而過,也就是大約38萬公里。

太陽系中充滿了四處漫遊的小行星和彗星,體積從鵝卵石那麼小到矮行星那麼大。小行星不需要很大就可以毀滅一切。1908年,一顆直徑60米的小行星在西伯利亞上空5至10千米處爆炸。即使是發生在這樣的高空中,這次爆炸也摧毀了8,000萬棵樹。如果這顆小行星到達了地球,它爆炸的威力將相當於一萬多顆廣島原子彈。一顆直徑只有0.8千米的小行星,會揚起足夠多的塵土,使地球溫度在多年間降低若干攝氏度,而這會導致各種劇烈效應。

小行星在太空中幾乎是不可見的,也非常難檢測到。美國太空總署和業餘天文學家在追蹤一些具有潛在威脅的小行星,但是在很多情況下,直到一顆小行星從天空中翻騰而至,才能獲知它來臨的消息。◇