南非科學家在博茨瓦納進行的研究顯示,野生非洲像保持所有已知的哺乳類動物中最短的睡眠時間。

動物園的大象通常每天睡眠4~6小時,但野生大象通常僅在夜晚睡眠2小時。南非金山大學教授鮑爾.曼格領導的研究小組在博茨瓦納對2頭雌性首領大象進行5個星期跟蹤觀察,分析牠們的自然睡眠規律,發現牠們有時會幾天都不睡覺。

這些大象在不睡眠的一段時間會長途行走,科學家認為也許是為了逃避獅子和偷獵者。牠們會每隔3或4天在躺下睡眠時進入快速眼動的睡眠狀態。此前曾有過對動物園大象的廣泛和深入的研究,而曼格及其小組的研究對象是野生大象。

曼格表示,大象的睡眠規律非常獨特,可能與牠們龐大的軀體有關,但更深層的原因還不清楚。研究似乎顯示大象每隔3~4天才會進入夢境。考慮到大象良好的記憶力,不禁讓人質疑有關快速眼動睡眠會加強記憶的理論。

為研究野生大象的睡眠規律,科學家把跟蹤裝置安裝在象鼻的皮下。每當大象鼻子靜止狀態超過5分鐘,裝置就認為大象進入睡眠,從而開始進行記錄。科學家還在這2頭母象的身上安裝陀螺儀,以判斷牠們的睡姿。

睡眠是生物奧秘的一個重要方面。除飲食和繁殖外,睡眠是另一個生存的基本因素。總體來看,身體較小的動物比身體較大的動物睡眠時間更長,例如樹懶每天睡眠14小時。大象為甚麼能以如此短的睡眠時間維持生存,仍是一個謎。科學家將進行更多後續研究,包括針對雄性大象。

科學家還將進一步了解大象快速眼動睡眠的規律。快速眼動睡眠據信是建立牢固記憶的關鍵因素,也是包括哺乳類、禽類,甚至爬行類等所有動物具有的一種睡眠方式。大多數哺乳類動物每天都會進入快速眼動睡眠。◇