一份對世界各地1,600多個恐龍化石進行全面的研究,分析後發現在小行星撞擊地球那場巨大災難之前,非鳥類恐龍已經在走向衰退了,至少在1,000萬年前這個過程就已經開始了。後來小行星撞擊的災難,只不過是促使恐龍徹底滅絕的「最後一根稻草」。

6,600萬年前,一顆直徑近10公里的小行星撞上地球,在墨西哥灣留下一個巨大的希克蘇魯伯隕石坑(Chicxulub Crater)。希克蘇魯伯隕石坑是世界十大隕石坑之一,寬達150公里。前不久科學家得出結論說,這場小行星撞擊地球所帶來的災難導致地球上恐龍的滅絕。

這份新研究認為,其實在那之前恐龍已經遇到麻煩:一些古老的品種先滅絕,而沒有新的品種代替,導致生態環境失衡;加上後來地球氣候開始變冷,這讓喜歡溫暖氣候的恐龍很不適應。這兩方面因素共同促使恐龍走向滅亡。

的確,恐怕誰也預料不到稱霸地球長達近1.75億年的恐龍,竟然會滅絕。

這份研究的負責人法國蒙彼利埃大學(Universite de Montpellier)的康達明(Fabien Condamine)介紹說,他們檢查了1,600多個恐龍化石。這些化石的年代可追溯到距今1.5億年前至6,600萬年前。研究人員找到辦法,能夠測量一些品種滅絕的速度,以及新品種恐龍出現的速度。

這些化石包括了分佈在世界各地的六個主要的恐龍種屬,包括甲龍(Ankylosauridae)、角龍(Ceratopsidae)、鴨嘴龍(Hadrosauridae)、馳龍(Dromaeosauridae)、傷齒龍屬(Troodontidae)和霸王龍(Tyrannosauridae)。

研究稱,恐龍走向沒落是從難以增加其品種的多樣性開始的。其中,鴨嘴龍的崛起似乎是一個明顯的問題。這個品種競爭力超過很多其它的食草恐龍品種,導致整體的多樣化消失。再加上距今大約1億年前開始,地球的氣候開始變冷,這讓依賴溫暖氣候的恐龍很難適應。

合作研究員吉諾(Guillaume Guinot)說:「看起來是食草的恐龍品種先滅絕,這導致恐龍生態系統失去了穩定性,一旦遇到環境的變化,(單調的品種結構)就容易崩潰。」

研究總結說,即使沒有那場小行星撞地球的災難,恐龍在那之後的情況也和現在的歷史沒有甚麼差別——它們都會走向滅絕。#

這份研究6月29日發表於《自然·通訊》(Nature Communications)期刊。

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