有關專家表示,美國正在加強稀土資源的多邊合作,並加大稀土產品的科研開發。如果北京想將稀土作為中美貿易談判籌碼,那麼它的優勢兩年之內就將不復存在。

路透社報道,從官方公佈的數據來看,美國公司似乎正在增加稀土庫存,以防中共出台對美稀土出口禁令。中共海關總署本周三(9月25日)公佈的數據顯示,中國8月份對美國稀土出口量約為452噸,較7月增加1.2%,較2018年同比增加6.2%,月出口總量創下2017年1月以來最高。

新美國安全中心(Center for a New American Security,縮寫為CNAS)資深研究員馬提金.拉瑟向美國之音表示,短期內數據波動屬正常現象,無需過多解讀。

他說,「需更加注意的是,美國目前正在多元化和確保其稀土供應鏈方面取得進展,特別是通過與澳州的合作倡議。如果北京確實想把限制稀土出口與加工作為其在中美貿易戰中的一種策略,那麼他們的時間可不多了。」

中國是全球最大稀土生產加工國,美國2014~2017年來自中國的稀土進口佔80%。2019年5月份,中國國家主席習近平對稀土工廠進行考察,外界因此猜測北京可能限制對美稀土出口。

2019年6月份,北京將對美國稀土進口關稅提高一倍多,達到25% 。8月16日,北京又宣佈,從9月份開始,將在原關稅基礎上再增加10%的關稅。

拉瑟說,「如果美國能夠成功在中國以外開發新礦與建立新的加工設施,那麼兩年內中國目前的優勢將不復存在。」

美國在加強稀土多邊合作

拉瑟表示,澳洲和加拿大是美國最合適的稀土戰略夥伴。他說,「美國需要增加其戰略庫存,並且需要在新的採礦工藝和能力上做真正投資。不僅在美國境內,而且還需要與合作夥伴及盟國聯手做這件事。特別是澳州和加拿大,這兩個國家將是很好的合作夥伴。」

美國早在2018年就與澳州簽署一項關於提煉和開發稀土的協定。2019年9月3日,澳洲政府公佈了15個稀土和關鍵礦產項目,表示將與美國聯手開發稀土項目,以解決對稀土資源的需求問題。

美國白宮在6月20日發表的聲明中表示,特朗普總統與加拿大總理杜魯多要求兩國政府制訂一個「關鍵礦物」合作計劃。根據科技金屬研究有限公司(Technology Metals Research)的報告,在全球63個先進稀土項目中,加拿大佔20個。

人造替代品可完全取代稀土礦物

拉瑟還表示,要滿足對稀土產品的市場需求,美國除了開發或聯手開發稀土資源外,還必需加強科研,增加稀土原料利用率、加大回收利用率,並尋求人造替代品。

他說,「除了稀土礦開採,我們還進行了減少材料和產品使用及回收方面的研究。另外非常重要的一點是研究和開發人造替代品,即稀土材料合成替代品。在這種情況下,根本不需要任何採礦,就可以製造出具有相同磁性和電學性質(的產品),而不必依賴於任何國外資源來獲得這些性能。目前必須在研發上進行投資。現在花在這方面的錢很少。」

2013年1月,美國能源部宣佈在埃姆斯國家實驗室(Ames Laboratory)建立關鍵材料研究所(Critical Materials Institute,CMI),以解決美國國內製造業和能源安全的原料短缺問題,其中就包括稀土資源。

路透社(Reuters)於8月份報道,位於美國加利福尼亞州的「MP Materials」計劃在2020年成為第一家精鍊稀土的美國公司。

美國蘋果公司近期在使用稀土回收材料方面已經有所突破,該公司在剛剛發佈的iPhone 11和iPhone 11 Pro中,以震動引擎(Taptic Engine)設計來看,其稀土成份使用量約佔一支iPhone使用稀土總量的1/4。#