有史以來,世界上最大的「平流層發射(Stratolaunch)」雙體飛機成功完成第二次試飛。

這是世界首架巨型雙體飛機,類似於兩架並排飛行的波音大型噴氣式飛機。這架飛機界的「巨無霸」能將火箭或太空飛行器運送到3萬呎以上的高空進行發射,因而可以降低從地面直接發射火箭產生的高燃料成本。

根據space.com的報道,總部位於美國西雅圖的美國航空航天運輸企業平流層發射系統公司(Stratolaunch Systems Corporation)的這架名為「鵬鳥(Roc)」的雙體飛機正在接受修整,以便在高空運輸高超音速飛行器,該飛機於周四上午(4月29日)進行了第二次試飛,它在高空停留了3小時14分鐘。

這架巨型飛機的翼展達到385呎(或117米),於美國東部時間上午10:28從加利福尼亞東南部的莫哈韋航空航天港的上空升空,並進行了數據蒐集航飛。

在試飛期間,「鵬鳥」達到了最高海拔14,000呎(相當於4,267米),最高時速為199 英里(或時速320公里),平流層發射系統公司對此相當滿意,認為已成功。

該公司稱這架雙體機為「世界上最大的全複合材料飛機」,結構上超強,可以將其它飛行器運送到高空進行發射。

該公司營運總監紮卡里‧克雷沃(Zachary Krevor)在試飛後的新聞發佈會上表示,公司不僅對雙體飛機的表現感到滿意,且對它很快將發射首個高超音速飛行器感到興奮。

微軟聯合創始人保羅‧艾倫(Paul Allen)於2011年成立了平流層發射系統公司,當時的想法是希望將「鵬鳥」用於在空中發射衛星,可惜的是,這架飛機直到2019年4月才進行首次試飛,而艾倫已於2018年10月去世,無緣看到自己的願景變成現實。

該公司於2019年10月易主,易主後「鵬鳥」的角色將用作超音速飛行器的移動發射平台,超音速飛行器的飛行速度至少是聲速的五倍。

平流層發射系統公司目前正在開發自己的高超音速飛行器系列,其中包括被稱為Talon-A的可重複使用的28呎長(或8.5米)飛行器,這將是第一個與「鵬鳥」一起飛行的飛行器。

如果一切按計劃進行,那麼明年年初將進行Roc和Talon-A的首次跌落測試。該公司首席技術官丹尼爾‧米爾曼(Daniel Millman)表示,可消耗版本的Talon-A將於2022年晚些時候達到高超音速,而具有可重複使用的Talon-A變體的首飛則將在2023年進行。

Talon-A飛行期間蒐集的數據可能會讓美國軍方感興趣,美國軍方多年來一直在研發自己的高超音速飛行器。

米爾曼表示,該公司目前正在研究的領域之一是希望幫助美國國防部降低昂貴的飛行測試的成本。「平流層發射系統公司正在提高本國成為超音速市場的全球領導者地位的能力。」米爾曼在一份聲明中說。#
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