美國激光干涉儀引力波天文台(LIGO)和意大利Virgo引力天文台自2015年以來,已經發現了一共50個引力波信號。彙集這些數據,科學家開始看到這些事件的共同點,找到一些規律,或推翻了一些以前的認知。

引力波是宇宙中超級劇烈的天體事件在時空中留下的痕跡。人們以為,既然是超級劇烈的事件,那不是很容易探測到嗎?事實並非如此,因為這些事件距離我們太遠了。科學家在上個世紀90年代建了三個大型的引力波探測設備,可是直到2015年才探測到第一個引力波信號。

之後的四年間,才陸續又探測到11個微弱的信號。可是到了2019年,僅六個月之內,科學家一下探測到39個引力波信號,而且每個都是巨型天體之間的撞擊。

論文預印網arXiv上已發表了四篇相關的論文探討這些信號來源事件的特性。其中37個信號是黑洞碰撞發出;一個可能是兩顆中子星對撞;還有一個可能是一個黑洞與一個中子星對撞。

研究人員已將這些引力波編錄成冊,供所有科學家使用。哈佛大學天體物理學家德明克(Selma de Mink)說:「很快一定會湧現大批對這些數據進行研究的論文。」

通過這些信號,天文學家已經拓展了一些認知。

比如,以前物理學家認為質量在太陽的45倍~135倍之間的黑洞是不存在的。但是新發現的引力波信號中,就發現了一個質量85倍太陽的黑洞。

科學家還發現一個5倍太陽質量的黑洞,以為這就是最小的黑洞了,接著又發現一個只有3倍太陽質量的黑洞。

研究人員希望通過這些數據了解,這些撞到一起的黑洞,是從以前就是一組的恆星坍塌而來,還是其它因素把兩個原來互相獨立的黑洞湊到一起?

Space.com的報道說,由於疫情延緩了工作進度,2019年11月到2020年3月之間長達六個月的數據還沒得到分析。

沒有參與這些新研究的天體物理學家、美國卡內基‧梅隆大學(Carnegie Mellon University)的羅德里格斯(Carl Rodriguez)說,這些新研究太重要了。「從單個事件,與天體物理學模型對比後能了解的信息很有限,有了這樣的信息編錄冊,我們可以開始探索這些事件的全貌。」#