墨西哥盛產牛油果,它的高營養價值眾所皆知,而今它又多了一項功用——墨西哥Biofase公司以低廉成本將牛油果核做成了天然免洗環保餐具,行銷世界。

這個創新發明的背後功臣是史考特·曼吉亞(Scott Mungia),他是Biofase的創辦人。他是學化工出身,七年來一直熱衷於解決全球環境污染的問題,如今公司成功將牛油果核餐具推行到許多國家,成為知名供應商。

曼吉亞在研發期間發現,牛油果的果核能以比較快的速度分解,於是將它們進行加工,並命名為「Avoplast」。一般塑膠餐具需要100~450年才能分解,而它只需要240天,這對環保來說是一大福音。不過,別擔心,快速分解並不表示它脆弱、不夠耐用,只要保持它的乾燥,保存期限可達一年之久。

那麼它的成本是否昂貴呢?一般來說,天然環保餐具成本比較高,比石油生產的塑膠餐具貴40%起跳。而Biofase公司透過廢棄果核的再利用,直接降低了原物料成本。以24支「Avoplast」餐具要價7.49美元、150支吸管要價9.89美元來看,等於是一支叉子約台幣10元、一支吸管約台幣2元。

牛油果核製作的餐具十分環保,可以自然分解。(Biofase Facebook)
牛油果核製作的餐具十分環保,可以自然分解。(Biofase Facebook)

這個廢物利用的生產模式,讓「Avoplast」的成本跟石油製塑膠一樣低,甚至比一般粟米製環保塑膠還低。這就大大提升了它的市場優勢,因為它同時符合經濟效益和天然環保訴求。

這個「垃圾變黃金」的過程,是曼吉亞歷經一年半的摸索才找到的。他找出了從廢棄果實中提煉出化合物的方法,一旦這個生物聚合物(biopolymer)被從果實分離出來以後,就能利用它來製成不同模型的餐具,可塑性就像一般塑膠一樣,成份是60%的牛油果仔生物聚合物和40%的合成有機化合物。

2013年,生產製造流程獲得專利認證,2年後,公司開始蓋廠房大量生產。剛開始,只生產可分解的塑膠原料,提供給上游廠商;2016年,開始建第二間廠房,生產自有品牌環保餐具,並於今年2月份啟動環保吸管的生產線。

墨西哥生產的牛油果佔全球一半的產量,而很大部份的牛油果核都是被丟棄的,也就是說,墨西哥國內有全球最多的廢棄牛油果果實垃圾,它們都被送到大型掩埋場了。有這麼龐大的資源,可見「Avoplast」還有很大的開發潛力,前景看好。以Bioplastic News預估,全球天然塑膠產業的生產額在58億美元,市場需求量很大。

目前,在Biofase公司的130噸年產量中,有40%是吸管,每天利用的牛油果核達15公噸。

墨西哥國內是Biofase公司的第二大市場,而產品有8%出口到海外,包括美國、加拿大、哥斯達黎加、秘魯、哥倫比亞和拉丁美洲11個國家,而「Chilis's Bar」、「Grill」和「Fiesta Americana」等知名連鎖餐廳也都採用「Avoplast」餐具。

看來,公司推動果核再利用的行動,將會持續改變消費者的使用習慣。這是一個好的開始,如果能拓展到全球更多國家和地區,那很可能會形成一股帶動全世界丟棄免洗塑膠餐具的風潮。