科學家準備向太陽發射有史以來最近距離的探測器,觀測太陽大氣,深入研究這個無比巨大的火球。美國太空總署(NASA)宣佈對太陽進行首次近距離探測。航空航天局表示:「(探測器)將面對有史以來其它飛船無法遇到的高溫和高輻射能量。」

該研究項目名為「太陽探測器+」(Solar Probe Plus),將於2018年夏季發射,到達距離太陽表面640萬公里的範圍探測太陽。

「太陽探測器+」(Solar Probe Plus)將直 接探測太陽大氣。(NASA)
「太陽探測器+」(Solar Probe Plus)將直 接探測太陽大氣。(NASA)

據天文學網站「太空」(Space)報道,水星是太陽系中最靠近太陽的行星,與太陽的距離在4,600萬~7,000萬公里之間。太陽發出的輻射和粒子束對水星表面影響巨大。

「太陽探測器+」與太陽的距離將比水星近10倍以上,因此要承受極為強烈的太陽輻射。而科學家之所以進行這項富有挑戰性的探索項目,是因為希望進一步了解太陽大氣的情況。該太陽探測項目將耗資15億美元,定於2018年7月31日在佛羅里達州的甘迺迪航天中心,由聯合發射同盟三角洲4號運載火箭發射「太陽探測器+」。

之後,這艘無人駕駛飛船將飛行7年,進入環繞太陽的軌道。科學家希望該探測器繞行太陽24周,在距離太陽表面620萬公里的高度觀測太陽。而在這個距離內容,這台3米長的太陽探測器將面對1,370攝氏度高溫的考驗,將遇到比地球所承受強475倍的輻射。因此,科學家專門設計一種寬2.3米、厚11.4厘米的碳材料耐熱殼,保護探測設備不受高溫和強輻射的傷害。

「太陽探測器+」將測量太陽的電場、磁場、內部結構以及輻射粒子束(太陽風)的情況。

航空航天局解釋,太陽探測器+將進行的觀測意義重大,可能回答幾十年來人們想知道的恆星運行的物理機制。「所觀測的數據可能提高預測太空天氣的能力,有利於衛星和太空人的天空活動。」

目前,科學家知道太陽有強烈的磁場運動、向太空噴發高能粒子束甚至磁場等現象,因此形成「日冕」、「太陽風」、「黑子」等各種無比壯觀的天文景象。但是,科學家不清楚為甚麼太陽磁場進行這些運動以及具體有哪些規律。◇