狗狗很喜歡用它們敏銳的鼻子到處聞東西,有時因為去聞不該聞的東西,搞得帶它們散步的主人既生氣又無奈。

由於狗兒的這項本能,有人專門訓練它們的嗅覺,偵測五花八門的目標物,包括炸彈、毒品、屍體、逃犯、恐怖份子、害蟲以及癌症等。

不過,截至目前為止,人類對狗的嗅覺能力仍然所知有限,各項研究結果也各有不同。

《華爾街日報》報道,根據研究,狗兒也會受到內在及外在因素的干擾,而影響其嗅覺能力,如無聊、壓力,及牽犬師(handler,又譯為指導手)的提示等。

因此,它們的嗅覺準確性雖然可能達到完美,但也可能下降到令人不安的低水平。

紐約市警察局的警犬,正在執行任務。(Kena Betancur/Getty Images)
紐約市警察局的警犬,正在執行任務。(Kena Betancur/Getty Images)

加州大學戴維斯分校(University of California, Davis)一名研究人員測試牽犬師對負責偵測毒品及炸彈嗅犬的影響,結果發現,當牽犬師給狗兒錯誤的目標物氣味時,狗兒失敗率超過50%。

那麼經過仔細校準的機器,應該比狗兒更不會受到任何干擾,並得到更好的偵測結果。

說起來容易,要做到沒有那麼簡單。奧本大學(Auburn University)犬科表現科學計劃(Canine Performance Sciences Program)聯合主任瓦戈納(Paul Waggoner)說:「狗兒最酷的長處是,當它們接觸到氣味後,可以追蹤到氣味的來源,目前還沒有一台機器可以做到這一點。」

在紐約JFK執勤的警犬。(Mark Mainz/Getty Images)
在紐約JFK執勤的警犬。(Mark Mainz/Getty Images)

德克薩斯理工大學(Texas Tech University)犬類嗅覺研究和教育實驗室(Canine Olfaction Research and Education Laboratory)主任哈爾(Nathaniel Hall)表示:「在現實世界中,可以部署的傳感器並不多,而且也不知道何時會失靈。」

美國國防部「國防高級研究計劃局」(Defense Advanced Research Projects Agency, DARPA)曾在1997年至2010年投入6,600萬美元經費,廣招至少35個研究機構參與,希望開發可以偵測爆炸物及其它化學品的傳感器,且其敏銳度能達到和狗相當的水平。最終得到的結論是,無法將機器變成狗。

另外,也有些科學研究衡量狗及其它動物的嗅覺能力,研究結果各有不同。早在1953年,德國研究人員沃爾特・諾伊豪斯(Walter Neuhaus)測試一隻狐狸的嗅覺,結果發現它可以偵測到濃度只有0.0004 ppt(parts per trillion,萬億分之一)的丁酸(butyric acid)。

狗隻有敏銳嗅覺,可以被訓練偵測五花八門的目標物,包括炸彈、毒品、屍體、逃犯、恐怖份子、害蟲、以及癌症等。(Getty Images)
狗隻有敏銳嗅覺,可以被訓練偵測五花八門的目標物,包括炸彈、毒品、屍體、逃犯、恐怖份子、害蟲、以及癌症等。(Getty Images)

賓夕法尼亞大學(University of Pennsylvania)研究員莫爾頓(David G. Moulton)1960年用兩隻拉布拉多犬測試丁酸,得到的結果是它們可以嗅到的最低濃度是137 ppt。

該大學的工作犬中心主任辛西婭・奧托(Cynthia M. Otto)認為,沒有必要去檢測動物能夠偵測的極限,應該進行更宏觀的研究,例如對人類的搜索和救援。這個中心訓練狗偵測爆炸物、癌症和臭蟲。

有些研究側重於加強對狗的訓練技術,或者有無其它動物可以幫狗隻代勞。美國西南研究院(Southwest Research Institute)在1970年代為美國陸軍測試各種動物的嗅覺能力。令人驚訝的是,結果發現豬和雪貂(ferrets)的表現優於德國牧羊犬和拉布拉多犬。

不過,總結還是狗兒勝出,因為它的整體素質最佳,不僅有個大鼻子,還能配合人類,接受訓練。此外,最重要的是,它打敗機器。