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太陽系5月9日發生罕見的「水星凌日」現象,讓科學家能更好地了解水星和太陽。

水星每88天完成公轉,每116天通過地球與太陽之間一次。水星也是表面溫差最大的行星,白天的溫度最高達攝氏427度,而晚上最低會降到攝氏-170度。水星直接從太陽前方經過的現象,被科學家稱為「凌日」。「水星凌日」非常罕見,每世紀約發生13次。

美國宇航局(NASA)科學家帕蒂.波爾德說:「水星離太陽太近,其大氣層不斷外溢。行星太小,所以留不住大氣層。因此水星和地球很不一樣……水星的軌道相對地球的軌道有傾斜角度,因此只有兩個行星成一條直線時,我們才能在地球上看到『水星凌日』,大約每10年發生一次。」

NASA天文俱樂部原本安排了一個觀看「水星凌日」的望遠鏡聚會,但多雲和下雨的天氣導致活動被取消,只能在網上觀看「水星凌日」。但這仍是天文界的大日子。

NASA科學家艾利克斯.楊說:「數百年來,科學家和天文學家能通過『凌日』最終測出行星在太陽系中位置。就像尺子一樣,它告訴我們行星的距離和大小。」

所以,這個小斑點及其「凌日」過程可以讓人們計算測量太陽系的大小。科學家表示,通過研究太陽系的其他「凌日」現象,或許有一天能說:「沒錯,那顆行星能維持生命繁衍。」

在中國古代占星術中,水星代表法律法制。「水星凌日」預示著國家法律法制將亂。古代聖賢看到這種天象時,會格外注重國家法治的改革與建設。◇