一顆巨大的小行星日前匆匆飛掠地球。有趣的是,它的樣貌看起來像是戴著口罩,彷彿也因應地球上的這波中共肺炎(俗稱武漢肺炎、新冠肺炎)疫情而採取防疫措施。

美國太空總署(NASA)表示,這顆名叫1998 OR2的近地小行星寬2公里,它於周三(4月29日)飛掠地球,沒有對地球構成威脅。

儘管1998 OR2本次接近地球的最近距離約為630萬公里,仍然相當遠,但它還是被列為潛在危險小行星(potentially hazardous asteroid),因為隨著時間的推移,如果它的軌道發生很小的改變,有可能會使它對地球構成比現在還大的威脅。

正因為如此,在這顆小行星接近地球時,科學家藉由望遠鏡和雷達來追蹤它,是很重要的一件事。

這是藝術家繪製的近地小行星示意圖。(NASA/JPL-Caltech)
這是藝術家繪製的近地小行星示意圖。(NASA/JPL-Caltech)

位於美國波多黎各、由國家科學基金會(National Science Foundation)等機構負責管理的阿雷西博天文台(Arecibo Observatory),最近一直在監控1998 OR2的飛行軌跡。

從該天文台發佈的圖片可以看到,這顆小行星象是戴上了口罩。該天文台行星雷達部門主管維爾基(Anne Virkki)在一項聲明中表示,它「似乎知道我們的星球正面臨一場瘟疫。」

阿雷西博天文台公佈的1998 OR2小行星圖片。(Arecibo Observatory)
阿雷西博天文台公佈的1998 OR2小行星圖片。(Arecibo Observatory)

維爾基說,1998 OR2的一側有一些小規模的地形特徵,例如丘陵和山脊,「但因為我們都在想新型冠狀病毒(中共病毒),這些特徵看起來就像1998 OR2記得戴口罩。」

受這波疫情的影響,阿雷西博天文台的天文學家改成遠端操作觀測儀器,但行星雷達觀測需要至少一名雷達操作員和一名科學家待在天文台內。這些待在天文台內的員工必須戴口罩並遵循相關規定。

NASA指出,1998 OR2預計在22世紀結束之前還會飛掠地球12次。其中距離地球最近的一次將出現在2079年4月,它與地球的距離將在180萬公里內,比今年近了許多。#