被緊湊地打包好、裝在運輸機超級古比魚(Super Guppy)的肚子裏面,美國太空總署(NASA)的獵戶座太空船(Orion)在成功通過各種極端考驗後,終於回到甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center),準備和火箭發射塔整合組裝。

NASA為獵戶座太空船安排了一系列任務:完成首次繞月飛行後,停靠在一顆地球衛星上,之後再飛往火星。要完成這樣的任務,這艘太空船必須先在地面經過各種嚴酷的考驗。

密封在NASA建造的位於俄亥俄太空實驗室——一個巨大的真空室內,獵戶座太空船經歷了各種極端條件考驗:氣溫從零下250華氏度至200華氏度,模擬在外太空中無陽光和有光照情況下的溫度條件;和高強度的電磁輻射。

所幸的是,該太空船提前通過了所有的測試。格倫研究中心(Glenn Research Center)測試項目經理史密斯(Nicole Smith)3月26日說:「在NASA、洛克希德馬丁、歐洲太空總署、空客(Airbus)團隊的通力配合下,該團隊提前完成了測試任務。」

之後,獵戶座太空船由超級古比魚運回甘迺迪太空中心準備和火箭發射塔整合。

超級古比魚是NASA委託美國飛機製造商Aero Spacelines以波音377或其衍生機種改裝而成的一種特殊用途運輸機,可以運輸龐大的火箭部件,已經為NASA服務了幾十年。

可它仍是人們能夠想像得到的最古怪的飛機之一:位於前鼻處巨大的合頁門,可以打開呈110度角,露出飛機肚子裏面寬敞的儲貨艙,輕鬆地就能把獵戶座太空船裝進去。

把太空船裝到火箭發射塔上是這個項目一個重要的里程碑。不過在這之前,太空船還要經過更多測試,包括檢查太空船上所有的子系統是否運作良好、提供能源的太陽能翼展板狀態,更重要的是檢查所有的動力系統有無任何洩漏!

接著,太空船的一些子艙要先加壓為太空飛行作準備。

再下一步,太空船將在甘迺迪太空中心的一個地方加油,並把其餘的所有機艙加壓。之後,終於可以去與火箭發射塔匯合。

阿爾忒彌斯(Artemis)二次登月計劃也將用到獵戶座太空船,第一階段無人駕駛計劃Artemis I,就是目標測試發射系統與太空船的配合是否良好。如果2024年獵戶座太空船成功飛抵月球,將為NASA用這種太空船載太空人去火星奠定基礎。

「獵戶太空船回到甘迺迪中心,我們準備好了。」NASA的獵戶座太空船產品營運經理威爾森(Scott Wilson)說,「太空船即將送去與發射塔整合,等待飛向寒冷太空的旅程,挑戰人類探索太空的新紀元。」◇