月球表面的地下管洞、坑窪沙地等地形對於大型探測車來說很危險,很容易造成意外故障甚至導致報廢。美國太空總署(NASA)想出新辦法,用一群迷你探測車完成這類探測工作,即使其中一個遇到麻煩,其它探測車仍然可以繼續完成工作。

NASA網站11月5日宣布了這個消息。他們的工程師正在建造這些小型探測車,每個只有一個鞋盒那麼大。由於體積小,不能像大型探測車那樣攜帶非常齊全的設備。這些探測車每一個都配備一台小型電腦、一個無線電通訊設備和用於拍照的立體相機。

現在用於探索火星、月球的探測車都很大。比如年初剛登陸火星的毅力號(Perseverance)重達一噸,體積和一部SUV車差不多大。而且造價很高,一旦出現意外卡在甚麼地方不能動彈,探索任務就停滯無法進展。

2009年,NASA的精神號(Spirit)火星探測車卡在沙地裏面。經過長達8個月的努力,NASA的工程師仍然無法將它解脫出來,只好放棄。後來的機遇號(Opportunity)和好奇號(Curiosity)也有過類似的遭遇,幸運的是它們都被解救出來。

同時,大型探測車難以深入到月球表面的熔岩管洞、坑洞的地形裏面進行探索。所以NASA建造了這支名為CADRE(Cooperative Autonomous Distributed Robotic Explorers,協作自主分布式機械人探索者)的群陣探測車。

這個群陣探測車不能代替大型探測車,必須搭載大型探測車才能抵達目標探測地點,下車開始探索。

NASA最近宣布,已經確定18名太空人開始訓練,為二次登月項目阿爾忒彌斯(Artemis)做準備。阿爾忒彌斯項目不僅是人類再次登月而已,還包括很多項目,比如在月球南極建造一個永久性基地。

NASA日前進一步確認,建造月球基地的工作將在2024年啟動。在此之前,了解那裏的地形非常重要。那裏的艾特肯盆地(Aitken basin)是至今發現的月球上最大的撞擊坑,裏面地形複雜。NASA希望這個群陣探測車能夠順利完成任務。

除此之外,NASA也想對月球表面的大量熔岩管洞完成詳盡的測繪,以了解哪些區域的地形不穩定、哪些區域適合開採資源以支持人類在月球上的活動。#

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