自古以來,人類探索浩瀚太空的渴望未曾停歇。在美蘇對抗的冷戰時期,1960~1970年代,太空探索活動達到一個高峰,從登月計劃到火星探索,美蘇競賽白熱化,更實現登陸月球的夢想。

隨著蘇聯解體,俄羅斯國力不足以支持龐大的太空計劃。美國沒有了太空競爭對手,太空探索計劃,特別是有人航太計劃明顯減緩下來。畢竟航太活動太燒錢,也幾乎沒有收益,蘇聯也可以說被太空競爭和軍備競賽拖垮了。

中共在韜光養晦三十多年後,特別是從2001年中共加入世界貿易組織(WTO)之後,隨著外資的湧入,讓中共國力猛增。中共最近十年來開始轉向為擴張政策,又像當年蘇聯一樣走向與美國爭霸的老路,對軍備和太空領域不計成本地投入鉅資,通過模仿和盜竊西方國家的技術,快速地追趕上來。

像蘇聯一樣,中共也把航太成果當作炫耀國力和激發民族主義的「速效藥」。近年,中共的航太活動明顯增加,向太空發射火箭的數量超過了其它任何國家。2018年,中國完成了39次火箭發射,美國則是31次,俄羅斯20次,而整個歐盟只有8次。

同時,中共的探月工程也大張旗鼓地展開了。2019年1月,中共的「嫦娥四號」探測器著陸在月球背面,邁出探月計劃的重要一步。而且中共還計劃未來幾年建立一個軌道空間站,然後在2030年代實現宇航員登月。

美國從1960到1972年實施的阿波羅計劃,首次實現了人類登上月球的夢想。由於發現月球沒有太多利用價值,從那以後美蘇都沒有熱情再去探月了,而是把競爭延伸到了火星探索。

隨著中共探月計劃的進展,美國也開始啟動了新階段的登月計劃,以希臘神話中的月亮女神「阿提米斯」為名。不過隨著航太技術的發展,這次與50年前的阿波羅登月不同,NASA這次計劃在月球南極建立阿提米斯基地,做為登陸火星的跳板,讓人類足跡踏向更遙遠的彼岸。

該計劃分為3階段,分別是無人載具測試、太空發射系統測試,以及在2024年將首名女太空人送上月球,達成逐步在月球建立據點,且最快在2030年代踏上火星的目標。

據計劃,阿提米斯基地包括電力、廢棄物處理、通訊、機器人、輻射隔離罩與降落點等基礎設施,使人類可於月球表面長期生存。其中,月球越野載具(lunar terrain vehicle)、能旅行45天的「可居住機動平台」(habitable mobility platform),以及能容納4人的「基礎地面棲所」(foundation surface habitat),將是阿提米斯基地的3大關鍵能力。

NASA指出,雖然人類在50年前就已登上月球,但在總表面積與非洲大陸相等的月球上,卻僅留下約100公里的旅行軌跡,且累計逗留時數也只有16天。因此新一波的月球探索,將會是「從基礎上就不同以往」的任務,從2023年的月球周邊探索,到2024年的重返月球。

NASA署長布萊登斯坦指出,阿提米斯計劃將是NASA月球計劃的基石,除了讓NASA能進一步探索月球、使美國在太空發展維持領先地位,更將成為人類登陸火星的關鍵。◇