美國太空總署(NASA)偵測到明亮的X射線爆發,其來源可能是一顆恆星,而且是迄今觀測到成長最快的白矮星。

這顆被稱為ASASSN-16oh的白矮星位於小麥哲倫星系(Small Magellanic Cloud),該星系是一個環繞著銀河系的矮星系,距離地球約20萬光年。

有別於太陽,大多數恆星,包括白矮星,都不是單一存在的,而是以雙星系統的方式存在。如果距離夠近的話,在重力的影響下,白矮星會從其伴星身上吸走物質。

ASASSN-16oh也存在於一個雙星系統。藉由NASA的錢德拉X射線天文台(Chandra X-ray Observatory)和其它天文台,科學家偵測到來自ASASSN-16oh的雙星系統的明亮X射線輻射,其中包括被稱為「軟」X射線的低能量X射線。

這些低能量X射線是由溫度達幾十萬度的氣體所產生的。相較之下,較高能量的X射線則是幾千萬度的高溫所生成的。

來自ASASSN-16oh的X射線比一般恆星的大氣所產生的「軟」X射線還亮,所以科學家將其歸類為「超軟」(supersoft)X射線。

長久以來,科學家一直認為,「超軟」X射線是白矮星表面發生核聚變(又稱核融合)所形成的,但ASASSN-16oh的觀測結果顯示,情況可能不是這樣。

由於未能找到ASASSN-16oh發生核聚變的跡象,科學家表示,該白矮星可能是經由吸積(accretion)的過程產生X射線。

在這個過程中,氣體被吸到環繞白矮星的一個大型圓盤,而且在面對白矮星旋轉時變得比較炙熱。這些氣體隨後落入白矮星,並沿著圓盤與白矮星交會的地帶生成X射線。

如果白矮星持續吸進伴星的物質,它可能會達到臨界的質量,進而發生Ia超新星(Type Ia supernova)爆炸,將自己摧毀。科學家的分析顯示,ASASSN-16oh的質量已經十分龐大,可能相當接近於發生爆炸。