美國太空總署(NASA)拍到一個遙遠的類星體,其外型酷似有柄的茶杯,因而暱稱其為「茶杯」(Teacup)。

這個「茶杯」位於SDSS 1430+1339星系,該星系距離地球大約11億光年,於2007年首度被民間科學家發現。此後,專業科學家利用地面望遠鏡對其進行觀測,以了解其發展的過程。

SDSS 1430+1339星系的中央有個超大質量黑洞。正當此星系中央的物質被吸進該黑洞時,它們被黑洞附近的超強重力和磁場賦予能量。這些被吸入的物質發出比該星系中所有恆星更多的輻射,而這種極度明亮的活躍星系核便被稱為類星體。

藉由NASA的哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)所拍攝的可見光圖像和錢德拉X射線天文台(Chandra X-ray Observatory)所觀測的X射線資料,科學家取得了「茶杯」的合成圖片。

這是以可見光呈現的「茶杯」圖片。(NASA)
這是以可見光呈現的「茶杯」圖片。(NASA)

這個「茶杯」的柄是一圈可見光和X光,它環繞著一個巨大泡泡。杯柄的結構距離黑洞大約3萬光年,可能是黑洞一次以上的噴出物質所形成的。

先前的可見光望遠鏡觀測結果顯示,杯柄位置的原子被離子化,亦即有些粒子因失去電子而帶電荷,這可能是類星體的強烈輻射所造成的。

科學家在比較輻射量後發現,在過去4萬至10萬年來,這個類星體的輻射量已經減少了50至600倍。他們因而推論說,此類星體正在衰退或死亡。

而錢德拉X射線天文台取得的X射線新資料則讓科學家有進一步的了解。他們發現,該類星體正在產生更多的輻射,它在過去10萬年來只變暗了25倍左右,說它死亡可能誇張了一點。

錢德拉X射線天文台取得的X射線資料也顯示,這個泡泡內有比較炙熱的氣體,這可能暗示一股由物質構成的風從黑洞吹了出來。而這股由類星體的輻射所驅動的風可能在「茶杯」裏創造出泡泡來。#