在美國太空總署(NASA)所主導的一個科研項目中,一名民間科學家發現一顆迄今已知最冷和最古老的白矮星,它可能也是第一顆擁有由塵埃構成的多個環狀物的白矮星。

這顆被命名為LSPM J0207+3331(簡稱J0207)的白矮星位於摩羯座,距離地球約145光年。它是一顆類似太陽的恆星在爆炸死亡後留下的殘骸,其尺寸已經縮減至地球大小,外圍被塵埃和殘骸組成的環狀物所環繞。

太空望遠鏡科學研究所(Space Telescope Science Institute)的天文學家德貝斯(John Debes)表示,這顆白矮星非常冷,無論其環狀物如何形成,那都要花費長達數十億年的時間,而科學家目前建立來解釋白矮星環狀物的大多數模型最多在1億年有效,所以這顆白矮星對於科學家對行星系統演化的假設確實構成一項挑戰。

儘管白矮星會隨著年齡的增長而緩慢冷卻,但德貝斯的團隊估計說,J0207的年齡大約30億年。NASA的廣域紅外線巡天探測衛星(Wide-field Infrared Survey Explorer)所捕捉到的強烈紅外線訊號顯示,J0207四周有塵埃的存在。而先前科學家只在年齡為J0207的三分之一的白矮星發現過塵埃環。

當質量類似太陽的恆星耗盡燃料時,它會膨脹為紅巨星,噴射出至少一半的物質,再變成一顆非常炙熱的白矮星。在這個過程中,鄰近恆星的行星和小行星會被吞噬,而遠一點的行星和小行星則能存活,但軌道會擴大。這是因為當恆星失去質量時,它對周遭物體的重力影響會大幅減少。

這樣的「劇情」形同太陽系的未來。在大約50億年後,當太陽膨脹為紅巨星時,水星、金星和地球可能會被吞噬。在幾十萬年至幾百萬年的時間裏,太陽系內部會被清空,而外部的其它行星會向外漂移,使其軌道變大。#