世界上最大的飛機「同溫層發射」(Stratolaunch)重達500,000磅,比最大的波音747還大。它的翼展長達385英尺,超過足球場的長度。2月25日,這架碩大的飛機進行了跑道滑行測試。

億萬富翁保羅・艾倫(Paul Allen)自2011年開始打造「同溫層發射」,計劃讓其搭載火箭在太空執行發射任務。

「今日美國」2月28日報道,在艾倫發佈的片段中,這架雙機身巨獸在加利福尼亞莫哈韋航空航天港(Mojave Air & Space Port)的跑道上以40節的速度滑行於跑道上,時速最大可達46英里。

「同溫層發射」在去年12月首度進行低速試滑,但當時最高速度僅達25節,也就是時速28英里。

2月25日,這架碩大的飛機進行了首次低速滑行測試。(視像擷圖)
2月25日,這架碩大的飛機進行了首次低速滑行測試。(視像擷圖)

據美國全國廣播公司新聞(NBC)報道,這架飛機由六台普惠渦扇發動機提供動力,起落架輪子達28個。計劃搭載550,000磅物體,可升空至35,000英尺高度。

這架飛機有兩個機身,且各有一個駕駛艙。在完成所有測試後,「同溫層發射」可在兩個機身之間搭載火箭,在那裏可以更有效地發射衛星和其它太空物件,而不是從地面飛行墊上發射。

研製人員希望這是比地面發射更省時、省力、省費用的新方式。「同溫層發射」的設計是一次搭載3枚「飛馬座」(Pegasus)XL小型火箭。

空間企業家哈德森(Gary Hudson)告訴NBC,他認為這個計劃有很大的成功機會,部份原因是艾倫的口袋很深。哈德森說:「他們可以提供輕型貨運服務抵達LEO(低地球軌道),服務價格遠低於當前的價格。」

據《科技時報》(Tech Times)網站報道,「同溫層發射」將於明年進行首次飛行,將成為有史以來規模最大的飛機,擊敗世界飛機史上最大的運輸機「侯斯H-4大力神」(Hughes H-4 Hercules)。「侯斯H-4大力神」別稱「雲杉之鵝(Spruce Goose)」),是一架翼展97米的巨型水上飛機。

哈德森告訴《科技時報》,從高空發射火箭具有關鍵優勢,可以減少大氣阻力,且「同溫層發射」可隨時前往發射點。