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澳洲科學家最近意外發現,一個距離地球18億光年的星系IRAS 20100–4156中央有個超大質量黑洞形成,其質量是太陽的30億倍。與銀河系中央、質量只有太陽400萬倍的黑洞相比,這次發現的黑洞可以說是個巨無霸。

澳洲聯邦科學與工業研究組織(Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation,CSIRO)的科學家在測試其新望遠鏡「澳洲平方公里陣列探路者天文台」(Australian Square Kilometre Array Pathfinder,ASKAP)時,偶然地發現這個黑洞。

IRAS 20100–4156由3個互撞的螺旋星系組成,目前還在碰撞的過程中,而此次發現的黑洞位於其中央位置。

發現該黑洞的CSIRO天體物理學家哈維-史密斯(Lisa Harvey-Smith)表示,當時她正在針對IRAS 20100–4156的輻射物質進行例行性的觀測,心想這件事很無趣,但卻無意中發現氣體以每秒大約600公里的超高速在該星系中央移動。

這種速度是科學家預期的兩倍之快,這暗示該星系中央有個超大質量黑洞正在形成。

哈維-史密斯告訴澳洲廣播公司說:「氣體的高速移動告訴我們,這個黑洞的質量有多麼大。而真正令人興奮的事情是,這是透過在該黑洞附近旋轉的物質直接量測其質量。」

她說:「我們銀河系中央的黑洞質量只有太陽的400萬倍,相較之下,這個黑洞是個巨無霸」。

超大質量黑洞透過合併星系而形成會產生星暴(starburst),亦即恆星以快幾百倍的速度生成,這使科學家得以觀測到星系的存在。

哈維-史密斯說,發現這種巨無霸黑洞並得知其質量,有助於人們更好地了解宇宙中的星系如何形成。◇