當地時間周日(8月12日)凌晨3時33分,「帕克」太陽探測器在佛羅里達州卡納維拉爾角空軍基地發射升空。這顆NASA耗資15億美元的「帕克」成為有史以來距離太陽最近、速度最快的太空探測器,這也是人造航天器首次抵達恆星大氣層。NASA原定上周六發射,但進行故障評估後推遲到周日。

「帕克」有望破解人類有關太陽的很多長期謎團。設計者在「帕克」太陽探測器上設置了四個儀器,包括研究太陽磁場、等離子體、高能粒子、太陽風的設備。

帕克需要耗費7年才能抵達太陽日冕層,期間要進行7次飛掠金星,圍繞太陽飛行24圈,每飛一圈都會更接近太陽,直至抵達日冕層。

「帕克」太陽探測器將首次抵達太陽的大氣層。太陽是目前人類唯一有能力接近的恆星。

按照計劃,帕克太陽探測器將進入熾熱的太陽日冕層,最近距離太陽表面只有616萬公里(383萬哩),「帕克」將要在那裏採取標本。人類共發射過15個太陽探測器,其中1976年發射的「太陽神2號」距離太陽表面最近,大約4,500萬公里。

「這可能聽起來並沒有那麼接近,想像一下,如果太陽和地球的距離是一米,那帕克距離太陽只有4厘米。」約翰霍普金斯大學應用物理實驗室的項目科學家霍士(Nicky Fox)博士解釋說。

「帕克」太陽探測器也是人類有史以來飛行速度最快的航天器,高速有助於幫助探測器需要抵抗地球太陽之間的引力,並借用金星的引力逐漸接近太陽。

霍士博士說。「我們也將成為有史以來最快的人造物體,它以高達690,000公里/小時(430,000哩/小時)的速度繞太陽旅行,也就是在不到一分鐘的時間從紐約飛到東京!」

「帕克」是人類歷史上最耐高溫的太陽探測器。外日冕層溫度接近1400℃,在這樣的高溫下,太空探測器和眾多儀器都無法正常工作,這也是過去人類一直無法靠近太陽的原因。而「帕克」探測器隔熱罩的耐熱材料技術和軟件設計也將創造歷史。

「帕克」抵擋高溫的關鍵是一塊直徑 2.3 米,厚度僅為 11.43 厘米的碳-碳複合材料隔熱罩,表面附有陶瓷塗層,能將大部份太陽光反射回去。這個隔熱罩就像一塊防護盾,將帕克太陽探測器與高溫隔絕。隔熱罩外側要承受約 1373攝氏度的高溫,而內側的探測器內卻能保持不到30℃的溫度。◇