美國太空總署(NASA)於8月28日完成為期1年的星球隔離存活實驗,科學家期待試驗結果為未來的火星之旅提供有價值的參考內容。

3男3女共6名志願者包括法國天文生物學家、德國物理學家及來自美國的機師、建築師、醫生兼記者和土壤學家。他們去年8月29日來到夏威夷冒納羅亞火山北坡的不毛之地,進駐一棟2層圓頂密封建築,模擬火星環境中隔離生活的太空探索類比與模擬生存試驗。

圓頂建築直徑11米、高6米,地處海拔2,440米的貧瘠火山熔岩平原,周圍環境幾乎沒有植被,極其類似火星地表。試驗團隊的飲食限制、通訊延遲和管制等都完全與地球外界相隔離,大部份時間在建築內進行各種活動,包括完成指定的科研試驗及日常的飲食、休息、鍛煉等生活內容。

為盡可能模擬火星的條件,志願者與控制中心的聯繫被設定延遲20分鐘。如欲外出,須經控制中心批准,之後穿戴全副宇航服才能來到戶外地面。NASA的目的是觀察志願者的心理和生理情況,以評估在未來的火星之旅中,太空人進行長期外星生活時所能遭遇的潛在風險。

夏威夷太空探索模擬項目首席調查員金.賓斯特表示,6位志願者的表現良好。參與試驗的美國建築師特里斯坦.巴斯格懷特今年3月曾自稱做得非常好,「基本沒有那種與世隔絕的感覺」。

但科學家認為,6位志願者在長期與外界隔離下會帶來孤獨等心理壓力。參與研究的美國明尼蘇達大學心理學家格羅亞.雷奧博士解釋道:「他們會渴望大自然的氣息或烹飪的味道。如果真的踏上火星之旅,那麼地球會從視野中消失,變成閃閃的星光。那樣的環境會讓人感覺非常單調乏味。」

科學家認為,這種模擬試驗固然有參考作用,但也有不足之處,如不能觀察試驗者在失重情況下的生理變化。雷奧認為,模擬試驗還不足以讓太空人做好準備。在模擬試驗中,如果真的出現緊急意外,受試者會離開試驗,這和真正的宇航生活有所差別。◇