遙遠星系裏的超新星爆發竟奇蹟般地落入地球。(Shutterstock)
遙遠星系裏的超新星爆發竟奇蹟般地落入地球。(Shutterstock)

最新分析發現,一塊在埃及沙漠撿到的隕石並非來自任何小行星或彗星,甚至也不是來自太陽系,最後認定它是罕見的超新星爆發後所產生的冷凝物落到了地球。

這是科學家第一次發現Ia型超新星爆發留下的證據。Ia超新星爆發是宇宙中較為罕見的現象,上百年的時間每個星系才發生一兩次。這樣的事件形成的隕石落入地球則更為罕見。

1996年,科學家在埃及沙漠發現的一塊小石頭後來被認為應該是天外來物,也就是說不是地球上產生的物質。最近一份由南非約翰內斯堡大學(University of Johannesburg)的研究人員完成的分析顯示,它可不是一塊普通的隕石,它可能是至今人們所見到的第一個超新星爆發留下的物理證據。

超新星爆發是宇宙中能量級最高的天體事件之一,以前的研究中科學家通過望遠鏡在可見光、高能射線等各種波段都見識了它所發出的強大能量。這一次,科學家第一次見到了這類事件所留下的證據。

研究人員使用質子束對這塊希帕提婭隕石(Hypatia)進行分析。結果發現,這塊石頭裏面矽元素的比例還不到1%,遠低於太陽系內任何物體內所含矽的比例。不僅如此,裏面所含的鉻、錳、鐵、硫、銅和釩的比例也不符合太陽系內物質的規律。

主要作者之一約翰內斯堡大學的地球化學家揚·克萊默斯(Jan Kramers)說:「我們發現好幾種元素的比例特徵和太陽系內任何物質都不一樣,與原始物質和演化後期的物質都不一樣。與小行星帶內的物質、流星等也不一樣。於是,我們開始考慮它來自太陽系以外的可能性。」

他們找了另外幾種可能的來源天體內物質的特徵與這顆隕石逐一對比,比如銀河系內不同恆星系統之間的塵埃帶、紅巨星,或是II型超新星爆發。II型超新星爆發是大質量恆星耗盡燃料後爆炸的事件。結果這些來源的可能性也都被逐一排除。

最後,研究人員檢查它來自Ia型超新星爆發的可能性。Ia型超新星爆發是一個互相繞行的雙星系統內一顆白矮星發生的爆炸事件。這種爆炸事件威力很大,可以把白矮星的物質分解到原子的狀態。研究者稱,當這些原子遇到白矮星星雲裏面的塵埃發生凝結,新產生的固態物質內化學物質的比例有著獨特的規律。

這份研究發現,希帕提婭隕石內物質的化學成份比例很接近於Ia型超新星爆發的冷凝物,儘管並不是百分之百相同。

這份研究4月22日發表於行星科學期刊《伊卡洛斯》(Icarus)。#

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