自從2006年冥王星被降級為矮行星後,太陽系現在只剩下八大行星,但是,多數科學家認為太陽系內應該存在第九顆行星。

有的科學家猜測在太陽系外圍有一顆是地球五倍大的行星,有的則猜測它是一個只有蘋果大的、但是質量有地球10倍的原生黑洞。近期被《天文物理期刊通訊》(The Astrophysical Journal Letters)接收的一篇研究,提出了一個可以很快可以證實、或徹底否定後者的探測方法。

我們常聽說的黑洞,一般指的是恆星爆炸後,剩下的內核被自身的引力撕裂坍塌而形成。這種黑洞一般質量很大。而物理學家霍金提出存在一種「原生黑洞」,即在宇宙大爆炸之後不久產生的黑洞,這類黑洞非常小。

這份研究提出,利用即將啟用的大型綜合巡天望遠鏡(LSST),如果的確存在這樣的黑洞,這個望遠鏡將能夠探測到它周圍吸積盤吞噬星際介質發出的亮光。

「在黑洞附近,小型天體將被黑洞周圍吸積盤的高溫熔化,熔化後這些小型天體將受到黑洞潮汐力的影響,被黑洞吞噬,這個過程放出的射線將照亮黑洞原來漆黑的環境。」主要研究者之一哈佛大學的西拉傑(Amir Siraj)說。

研究者說,LSST望遠鏡的敏感度,可以探索到最遠至太陽系的邊緣奧爾特雲區域的原生黑洞。

西拉傑說:「LSST視角廣,不斷地掃瞄整個天空範圍,探測瞬時耀斑。其他的望遠鏡適合聚焦某個目標進行觀測,可是我們不知道第九行星在哪裏,只知道它可能存在的大概的範圍。LSST每周掃瞄天空兩次的能力就體現出優勢。而且它的敏感度是現代光學望遠鏡中最高的,可以偵測到小型天體產生的耀斑。」

研究人員稱,之所以選擇第九行星作為探索的目標,是因為在太陽系內找到這樣一個原始黑洞具有重要意義。「太陽系的外圍地帶就像我們的後院。找到第九行星就像找到就住在附近、卻從來不知道的表親。這將立即帶來更多的問題:它為甚麼會在那裏?它的特性是甚麼?它對太陽系歷史有影響嗎?還有更多這樣的天體嗎?」◇