一份新研究推理得出,銀河系內有能力主動向外聯絡的文明應該有36個。根據不同的假設條件,這個數字將增減幾十個。

研究組表示,如果按照地球文明誕生和開始使用無線電波向外溝通的時間長度進行假設,這個數字將只是下限。

英國諾定咸大學的研究人員稱,他們把恆星誕生的歷史、像我們的太陽一樣富含金屬恆星的分佈比例、其周圍出現象地球這樣行星的幾率等因素綜合考慮得到這個結果。

他們把這些假設條件稱為「天體生物學哥白尼限制」,再根據文明在行星上出現時間的早晚分為弱限和強限。「如果假設其他行星上出現文明需要50億年的時間,那在我們銀河系應該至少有幾十個活躍的文明。」這項研究的負責人諾定咸大學天體物理學教授康塞利斯(Christopher Conselice)說,「我們的想法是從宇宙的範圍從演化規律進行推理。」

他們所假設的「天體生物學哥白尼限制」的弱限情形是,行星上出現文明至少需要50億年時間才會出現文明,不可能更早;強限情形是,行星上在45億~50億年間將出現文明,類似地球的情形。

之後,再根據人類文明已經活躍地使用衛星、電視等無線電波通信100年的時間,作為其他文明主動向外發出信號平均經過的時間進行估算。

這份研究論文的第一作者韋斯特比(Tom Westby)說:「以前的方法都是以生命相關的數值進行估算,可大家對生命的看法意見差距很大。我們的研究把這些假設簡化,使用新的數據,得到銀河系內文明數量的確切估計。」

但是這份研究稱,即使我們有大量能說會道的鄰居,實現雙向溝通的條件也很苛刻,因此希望也是很渺茫。其他的世界很可能距離很遠。這份研究估計,其他會使用無線電的文明,平均都在1.7萬光年以外的地方。這意味著,按照我們現在技術水平,雙向溝通是極其困難、基本上不可能的。

研究者還認為,其他文明賴以生存的主星很大幾率將是一顆矮星,不可能是像太陽一樣的恆星。而矮星提供維持生命生存環境的時間就短得多。所以,如果其他文明的存活時間都不長,那麼也可能我們就是銀河系內唯一的文明。

與大部份理論研究一樣,研究組說,研究的過程遠比結果重要。「通過尋找地外文明,即使我們一無所獲,我們在不斷思考自己的未來和命運。」◇