就像月球繞著地球轉一樣,很多星系也繞著銀河系旋轉。一份新研究結合暗物質理論推測,我們銀河系周圍至少還有一百多個衛星星系,亮度位於目前望遠鏡可以辨識的下限,還未被觀測到。

在此之前,科學家知道銀河系周圍存在一些衛星星系,比如在南半球用肉眼可見的麥哲倫星雲就是其中一個。隨著望遠鏡技術的提高,過去二十年來,天文學家已經發現了銀河系周圍約60個衛星星系。

近期兩份研究揭示了更多關於銀河系衛星星系的特性,比如發現當大的星系被銀河系拉攏成為其衛星星系的時候,它周圍的小型衛星星系也會成為銀河系的衛星星系。

最新這份由美國能源部SLAC國家加速器實驗室與芝加哥大學合作、4月份發表在《天體物理學期刊》(The Astrophysical Journal)上的研究,將模擬數據嵌入美國費米實驗室的暗能量調查(DES)數據進行分析,作出以上預測。

芝加哥大學助理教授德裏卡-瓦格納(Alex Drlica-Wagner)說:「暗能量調查為最小、最古老和暗物質主導性最強的星系,提供了最精確的數據。這些暗淡的星系將為我們提供大量恆星和星系誕生過程的信息。」

德裏卡-瓦格納說:「我們想回答確切地這個問題:望遠鏡能觀測到的最暗淡的星系是甚麼樣?」

於是他們模擬了100多萬個小星系,嵌入真實的天文數據集,利用搜索算法再把它們找出來,以此鑒別哪些星系是可觀測到、哪些星系太暗現在的望遠鏡無法觀測到。

研究人員再結合暗物質如何聚合誕生星系的理論,對銀河系周圍可能存在的衛星星系數量作出預測。

結果顯示,銀河系周圍至少還有約百個是在望遠鏡探測能力範圍內、但是還未被發現的衛星星系。

研究者稱,如果望遠鏡的確能找到這百來個星系,這將驗證目前關於暗物質影響星系誕生的理論模型是正確的。◇