本周發表在《前沿神經科學雜誌》上的研究揭示,大腦海馬體的神經突觸(synapses)在長時間學習之後脹大,在睡眠時縮小。因此研究認為睡眠是讓突觸休息,為下一次醒來的學習活動做好準備的過程。

海馬體是大腦中和學習密切相關的區域。威斯康辛大學麥迪遜分校(The University of Wisconsin-Madison)的研究者對老鼠大腦海馬體突觸進行的研究,發現了睡眠會令其發生實質性變化。

研究者將老鼠分組,觀察它們海馬體突觸的情況。一組老鼠連續清醒6~7小時但沒有進行特別活動,一組連續睡眠相同時間,一組老鼠利用活動刺激保持較長時間清醒,比如玩滾筒。結果發現,突觸在睡眠時縮小,清醒時增大,在進行活動後增強至更大。這表明突觸的大小與學習活動相關,而睡眠是休息做準備的過程——就像幹海綿就緒再次吸水一樣。

這份研究本周發表在《神經科學期刊》(Journal of Neuroscience)上。◇