古生物學家最近在巴西東北部發現一種新的恐龍物種,只有雞那麼大,羽毛上有著絢麗的斑紋,最奇特的是,肩膀的兩邊各伸出兩根堅硬的長刺。

研究人員認為這個化石是長鬃矛神龍(Ubirajara jubatus),是矛神龍屬(Ubirajara)中典型的一種,生活在距今1.1 億年前現代巴西的東北部。它的背部有一條長長的鬃毛。研究人員認為,這條鬃毛平時耷拉在背部,受肌肉控制可以抬起,可能類似豪豬在遇到威脅的時候會張開鬃毛那樣。

肩膀兩邊長刺最奇特

最奇特的要屬肩膀兩邊的兩條長刺。研究人員說,這兩條長刺不是鱗片、皮質,也不是羽毛,是這種恐龍特有的一種結構,每根刺的中間有一道脊狀隆起。

研究負責人之一英國樸茨茅夫大學(University of Portsmouth)的馬丁(David Martill) 說:「肩膀兩邊伸出的兩根尖刺一樣的結構特別不尋常,很長,很可能是硬的,可能起的是裝飾作用,或是吸引配偶、或是雄性之間的對抗,或是嚇退敵人等作用。」「我們還不能證明這個化石來自一隻雄性恐龍,從我們所知的雄性和雌性鳥類的區別來看,這個標本應該是一隻年輕的雄性恐龍。」

合作研究員史密斯(Robert Smyth)說:「我們知道很多恐龍帶有骨質的頭冠、脊柱和褶皺等結構,但是這在鳥類很少見。鳥類頭冠上的裝飾性結構都是羽毛質地。」

肩膀伸出尖刺 是角蛋白長成

「這種小恐龍為我們提供了新的見識——它肩膀部位伸出的尖刺是角蛋白長成的。骨頭需要消耗身體很多能量才能長成和維持,而且比較重,而且斷裂的時候傷情較重。而角蛋白是很適合這種小恐龍的材料。生物體的毛髮、羽毛和鱗片都是角蛋白構成的,對身體來說生長所需的能量開支小一些,重量也輕,也有一定韌性,受損的情況下可以定期長出新的。」

研究者認為,長鬃矛神龍與歐洲美頜龍(Compsognathus)很相近。美頜龍是已知的最小恐龍之一,大約有火雞的大小,有著長長的脖子和尾巴,後腿強壯和前肢細小,跑得很快。

這份研究近期發表在《白堊紀研究》(Cretaceous Research) 雜誌上。◇