美國太空總署(NASA)最近一項很令人興奮的工作是,探測器OSIRIS-REx 不僅在一顆名為本努(Bennu)的小行星表面成功登陸,還挖了一包沙土樣品正準備送回地球。

在此之前,探測器已經繞著本努飛行兩年了,蒐集了不少數據。一份對這些數據進行的新研究發現,本努的中心很可能是空的!

根據蒐集的數據,研究人員建立了這顆小行星的引力分佈圖,發現這與小行星如果是實心的情況推導出來的引力情況不相符。由此認為,它的裏面應該是空心的。

科羅拉多大學航空工程科學系的捨雷斯(Daniel Scheeres)說,本努中心的空地可能有兩個足球場那麼大。

研究組認為,可能就是本努的自轉造成了中心的空洞。他們了解到,本努的自轉速度正在不斷加快,再加上中心是空的,很可能以後它就會被轉得散開了。

這份研究10 月8 日發表在《科學進展》(Science Advances) 期刊上,是在探測器登陸之前。它的發現對採集本努樣品的工作有幫助。這項計劃將分析樣品以確定小行星上顆粒之間的凝聚特性,這是會影響到這顆天體質量分佈的一項重要的物理屬性。

研究人員發現本努絕對不是一個內部質量分佈均勻的天體。它的自轉在把物質甩向它的外圍和地表,它最薄的地方可能是在它鼓起的赤道一帶。

本努差不多4 小時就自轉一圈,而且速度還在加快。捨雷斯說:「你可以想像,在不到一百萬年的時間,本努就會因為自轉而散掉了。」

天文學家認為,本努有著「不可忽視」的機率將在22 世紀撞上地球。這樣看來,它這鬆脆的特性對地球人來說是個好消息。◇