朱妮雅塔號的格陵蘭任務,齊備了驚險救援故事的各種元素,也是一部追查暗算與謀殺內幕的偵探故事。一位《紐約先鋒報》記者將在聖約翰港登船報道這宗尋人行動,由於《先鋒報》的參與,北極星號搜救任務也將成為一八七三年的夏末大新聞。

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巴列特船長瞠目結舌聽完了泰森的故事後,就把這群不幸難民引進船艙,還招待他們吃了頓熱騰騰的午餐。

等他們享用過鱈魚、薯片及咖啡後,才適時將他們送往紐芬蘭島的聖約翰港與美國軍艦會合,再由對方直接送他們去美國首府華盛頓。 

官方迅速審問泰森及其他倖存者的結果顯示,雖然北極星號船身受損,但可能並無大礙,其餘十四位探險人員,說不定還活生生被困在格陵蘭遠方冰海某處的一艘漏水船上。 

海軍當局接著交叉偵訊生還者以後得知,北極星號幾乎打從一開始就遇到領導危機,船員曾密謀發動叛變,霍爾搞不好真的遭人下毒。(約莫一個世紀後,法醫專家掘出他的骨骸,果然在某些組織樣本裏檢測到有毒物質砒霜。)雖然泰森拒絕指名道姓供出兇手是誰,但嚴正抗議這種不法行為,他咆哮說:「那些阻撓和破壞這次探險的傢伙,休想逃過上帝的法眼!」 

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美國大眾對於這項重要航海任務出了亂子的悲劇深表震驚,並呼籲當局成立一支救援隊返回北極搜尋生還者。在葛蘭特(Ulysses S. Grant)總統批准下,海軍即時派遣「朱妮雅塔號」(USS Juniata)前往格陵蘭展開搜救行動。

由布倫(Daniel L. Braine)船長指揮的「朱妮雅塔號」,是一艘身經百戰的單桅帆船,美國南北戰爭時期(一八六一至六五年)曾多次在美國東岸的大西洋海面執行封鎖任務。六月二十三日這天,全美各大報同聲慶祝該船從紐約出港。 

朱妮雅塔號的格陵蘭任務,齊備了驚險救援故事的各種元素,也是一部追查暗算與謀殺內幕的偵探故事。一位《紐約先鋒報》記者將在聖約翰港登船報道這宗尋人行動,由於《先鋒報》的參與,北極星號搜救任務也將成為一八七三年的夏末大新聞。

朱妮雅塔號的副船長是出生於紐約市,畢業於海軍官校,年僅二十八歲的海軍上尉德隆(George De Long)。 

這位急於做大事的熱血青年,擁有一雙目光銳利的灰藍眼睛,臉上框著一副夾鼻眼鏡,身材魁梧,肩膀寬闊,體重近九十公斤,頭髮赤黃,皮膚白皙,唇上蓄有兩撮蓋住嘴角的鬍子。 

只要能得空稍坐片刻,德隆他總是咬著一根海泡石煙斗埋首讀書。旁人常注意到他臉上有個特徵:溫潤的笑容與柔韌的肌肉調和了下顎的剛硬線條。他意志堅決,勇往直前,講求效率,貫徹始終,胸懷大志,常說一句類似座右銘的口頭禪:「現在就做。」 

德隆的航海足跡遍及全世界──包括歐洲、加勒比海、南美和東亞沿海──但從未到過北極,對格陵蘭之行也沒有特殊期待。他比較習慣去熱帶,對於霍爾這類冒險家們朝思暮想、社會大眾為之傾倒的「北極探險熱」向來不感興趣。他認為朱妮雅塔號的格陵蘭之行,只不過是去履行另一趟任務罷了。 

朱妮雅塔號曾在聖約翰港短暫停留並添置補給品,順便請造船廠為船頭包覆鐵甲以防冰塊撞擊。 
德隆對當地似乎沒甚麼印象。當該船抵達已呈半冰封狀態的格陵蘭西南沿海小村蘇克托潘後,他曾寫信告訴愛妻:「我有生以來從未見過如此荒涼的地方,但願永遠不會流落到這種全然被上帝遺棄的場所……此處所謂的『小鎮』,只有兩棟住宅和十來間泥巴和木造茅屋,我走進其中一間後,身上老是發癢。」

德隆十分依戀妻子艾瑪(Emma),不喜歡夫妻兩人分開太遠。可惜天不從人願,他們雖已結褵二載,卻是聚少離多,因為執行海軍任務致使德隆幾乎長年待在海上。對德隆來說,襁褓中的女兒秀薇(Sylvie)簡直跟陌生人沒兩樣。小倆口在曼哈頓第二十二街有間小公寓,但他總是不在家。艾瑪說,她丈夫「命中註定必須長期和所愛之人兩地乖隔」。面對這種情況,德隆也無能為力,海軍職業軍官的生活就是如此。

不過,德隆偶爾還是會想像他放了個長假,帶著妻女在美國西部或法國南方鄉間享受另一種生活的情景,曾經從格陵蘭寫信向艾瑪勾勒這個美夢:「我禁不住想到如果我們能夠朝夕相處會有多開心,你我分別這段時日,我擬了好多計劃……要是我倆能去歐洲找個安靜的地方住上一年該有多好,這樣軍部就不會丟一堆命令來打擾我,任何教人忐忑不安的麻煩事也不會找上門。親愛的,這次任務結束後,我說不定能休假一年,屆時我倆就可以在開銷不大的地方共同生活,擁有一間屬於自己的小窩了。你想我們辦得到嗎?」(待續) ◇

──節錄自《北極驚航:美國探險船的冰國遠征》/聯經出版公司

作者簡介

漢普頓‧賽茲 Hampton Sides

美國歷史學家兼新聞工作者,《野外》(Outside)雜誌得獎主編,常為《國家地理》(National Geographic)雜誌撰稿,著有《追蹤刺客》(Hellhound on His Trail,2010年Amazon百大好書)、《血與雷:美國西部征伐誌》(Blood and Thunder,2006年《時代》雜誌年度十大好書、History Book Club及Western Writers of America年度好書)、《幽靈部隊》(Ghost Soldiers,2002年PEN USA Award for non-fiction and the Discover Award from Barnes & Noble)等歷史類暢銷書。