北半球今年的冷天似乎來得比往年更早。美國太空總署(NASA)10月初發現,太陽表面再度出現無黑子現象,這已經是今年第四次發生這種現象。科學界擔心,太陽活動的極小期恐導致地球小冰河期來臨,甚至有科學家預期最快會在2019年底前發生。

再見「白太陽」

太陽輻射的熱能滋養地球上所有生物活動。平常太陽表面會佈滿黑子,顯示活動頻繁。但NASA最近再次觀測到太陽表面相當平整的現象。這種黑子完全消失的太陽被稱為「白太陽」。

在這種太陽活動極小期內,太陽發出的輻射減少,會造成地球大氣溫度下降,大氣厚度也可能減少。在有紀錄的歷史中,太陽活動極小期維持最長的期間是1645~1715年的蒙德極小期,持續了70年時間。

當時地球氣溫大幅下降,世界各地都經歷嚴寒的冬季,更導致糧食減產、饑荒和瘟疫。甚至就連英國倫敦泰晤士河也結了冰,人們能直接在上面行走。

太陽活動周期

地層學研究資料顯示,太陽黑子的活動至少已持續數億年,且具周期性,約每11~12年為一個周期,目前正處於持續有紀錄以來的第24個活動周期。這個周期的太陽活動極大期落在 2014~2015年間。

這次太陽的無黑子狀態是繼今年2月和6月後的第4次。太陽觀測專家及氣象學家保羅.多里安警告,目前太陽表面活動逐漸減少,太陽無黑子狀態出現的次數可能會越來越頻繁。從一開始只持續幾天,之後可能變成持續幾星期,接著可能好幾個月。而黑子數到達極小期的時間可能落在2019~2020 年間。

地球小冰河期

多里安認為,以歷史觀測紀錄來看,太陽活動極小期的持續時間若過長,可能導致地球大氣最下層對流層氣溫下降,讓全球進入小冰河期,直接影響人類。若與太陽黑子數到達谷底的時間吻合,小冰河期發生的時間最快可能就在2019年。

英國諾桑比亞大學(Northumbria University)教授瓦倫提納.渣科夫去年發表的研究警告,太陽活動2020~2050年間可能進入類似蒙德極小期的時期,造成全球性低溫和糧食減產,再次進入小冰河期。太陽表面活動可能在2030年代減少60%,到達急速下降的巔峰。

但太陽黑子與地球氣溫究竟有無關聯,在科學界仍未有定論。不少科學家認為,溫室氣體才是地球溫度升降的主因。

那麼,您感受到寒意了嗎?◇