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地球的南北極都是冰雪世界,但南極和北極有很大差異。美國太空總署(NASA)和美國國家海洋及大氣管理局(NOAA)公佈最新研究,顯示南極的冰正在增多,而北極的冰正在減少。

NOAA表示,今年夏天北極冰的融化時間之早已打破歷史紀錄。阿拉斯加5月13日就開始融雪,超過73年來的紀錄,比2002年整整提前10天。而南極的情況正相反。研究發現,南極地形和周圍的海洋深度這兩種因素正影響南極的風和洋流,推動海冰的形成及變化。NASA噴氣動力實驗室科學家遜尼說:「我們的研究找到有力證據,表明南極海冰的變化和南極的地理特徵有緊密聯繫,這方面明顯不同於北極的情況。」

但冰的變化原因一直是科學之謎。NASA的微波散射計衛星紀錄和分析1999~2009年的雷達數據,了解海冰走向變化。科學家注意到,2008年南極海冰覆蓋面積發生不正常變化——冰層在海冰增厚季節早期即形成和增多,結果令冰層比以前更厚。

NASA在研究報告中說:「隨著海冰覆蓋面積的擴大,冰漂離陸地,冰後面的海面出現開放區域,形成一種『冰工廠』的狀態,加速海冰的增多。」

科學家還發現南極周圍維持巨大冰盾的方式。這些冰盾在零下34攝氏度(華氏零下30度)的溫度水平形成,將南極的寒冷和溫暖的環流分隔開。研究人員推測,這和海洋的水下特徵有關。◇