美國太空總署(NASA)的新一代登月火箭,已於周三(11月16日)稍早從佛羅里達成功發射升空,開始本次的無人航行。這標誌著NASA正式展開了重返月球的探索計劃。

這座32層樓高的SLS(太空發射系統)火箭,已於美東時間凌晨01:47從卡納維拉爾角(Cape Canaveral)的甘迺迪航太中心衝出發射台,將獵戶座(Orion)太空艙送上太空,進行為期25天的無人繞月測試飛行。

在第三次嘗試中,火箭終於成功升空。此前10周,發生了多次技術故障,並接連遭遇了強大的颶風。


2022年11月16日,美國NASA登月火箭成功升空,獵戶座太空艙將展開為期25天的飛行測試。 (NASA/Bill Ingalls)
2022年11月16日,美國NASA登月火箭成功升空,獵戶座太空艙將展開為期25天的飛行測試。 (NASA/Bill Ingalls)

這次任務被稱為「阿爾忒彌斯1號」(Artemis I),是SLS火箭和獵戶座太空艙的首次共同飛行,它們分別由波音公司和洛歇馬丁公司建造。

這象徵著美國航太計劃的重大變化,此前數十年來,NASA一直專注於穿梭機和國際太空站的近地軌道。

「阿爾忒彌斯」是古希臘神話中的月神、狩獵女神,她是太陽神阿波羅的孿生姐妹。「阿爾忒彌斯」計劃旨在讓太空人最早於2025年重返月球表面,此前美國的登月計劃叫阿波羅計劃。

在1969年至1972年的6次阿波羅任務中,共有12名太空人在月球上行走,這是唯一一項曾讓人類登上月球的航太計劃。阿波羅計劃誕生於冷戰時期的美蘇太空競賽,與「阿爾忒彌斯」計劃相比,阿波羅計劃的科學意義較弱。

新登月計劃已招募了馬斯克的SpaceX等商業夥伴,以及歐洲、加拿大和日本的航太機構,最終希望建立一個長期的月球基地,作為人類向火星航行的跳板。

在火箭點火倒數之時,氣氛也達到了高潮。接著,火箭四個R-25主引擎和它的兩個固體火箭助推器轟鳴著,產生了880萬磅的推力,使太空船飛向天空,火焰照亮了佛羅里達州大西洋海岸的夜空。

轟鳴聲震動了甘迺迪航太中心,一群觀眾也興奮地尖叫歡呼。

阿爾忒彌斯發射主管 Charlie Blackwell-Thompson 在火箭升空後不久,向任務控制中心發表講話,向她的同事們致敬。

她說:「為了這一刻,你們作為一個團隊努力工作著。這是屬於你們的時刻。

「我們都是令人難以置信的了不起的事件的一部份,阿爾忒彌斯的首次發射,是我們國家重返月球並邁向火星的第一步。」

在發射後約90分鐘,火箭上段會將獵戶座太空船送出地球軌道,進行為期25天的飛行,期間距離月球表面最近時僅約60哩(約97公里)。

預計該太空船將於12月11日,降落於加州聖地牙哥(San Diego)西方的太平洋海面上。

阿爾忒彌斯計劃的主要一關是,讓SLS火箭-獵戶座太空艙太空船離地升空。它的首次航行旨在挑戰設計極限,確定該太空船適合載人飛行。

如果本次任務(阿爾忒彌斯I號任務)成功,載人繞月飛行的阿爾忒彌斯II號任務,最早可能於2024年實行;再過幾年,阿爾忒彌斯III號任務將讓太空人登陸月球,屆時預計將有第一名女性登陸月球。

被譽為世界上最強大、最複雜的火箭的SLS火箭,是NASA自阿波羅時代的土星五號以來,所建造的最大的新式垂直發射系統。

雖然本次任務的獵戶座飛船上沒有載人,但飛船搭載了三個人體模型,並在其上配備了感應器,以測量輻射水平和太空人將經歷的其它壓力。

一個首要目標是測試獵戶座重返大氣層時的耐久性,因為它從月球軌道返回時,將以每小時24,500哩(約39,429公里),相當於32倍音速的高速撞擊大氣層,這比從太空站重返大氣層的速度快上許多。

隔熱罩的設計,是為了抵擋太空艙外的高溫,預計屆時將上升到近5,000°F(約2760°C)。

該太空船還將釋放10顆小型科學衛星,其中一顆衛星旨在繪製月球南極冰層,阿爾忒彌斯計劃最終試圖讓太空人前往該處。

將太空人送上火星比登月更具挑戰性,預計至少還需要15年才能實現。#

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